Wij Nederlanders zijn niet de enigen die onder warmte gebukt gaan; in de Verenigde Staten vieren de hittegolven ook hoogtij. Wetenschappers hadden het zien aankomen en denken precies te weten hoe het de komende decennia zal gaan: de hitte blijft en eist tienduizenden levens.

“In de komende dertig jaar zullen we een toename van het aantal hittegolven zien,” voorspelt onderzoeker Noah Diffenbaugh. “Deze zijn vergelijkbaar met de hittegolf in het oosten van de Verenigde Staten of de hittegolf die in 2003 in Europa toesloeg en tienduizenden slachtoffers maakte.”

Model
Diffenbaugh baseert zijn doemscenario op computermodellen. Hij liet de toename van CO2 en andere gassen in de atmosfeer op de temperatuur los en kan niet anders dan concluderen dat de warmte blijft. Uit zijn berekeningen blijkt dat de temperatuur binnen dertig jaar twee graden Celsius hoger is dan in 1850 het geval was.

Meer hitte
Diffenbaugh en zijn collega’s zijn niet de eersten die opmerken dat de temperatuur gaat stijgen. Ook andere wetenschappers zien de toekomst somber in. Diffenbaugh besloot zich daarop specifiek te richten op hittegolven en heeft slecht nieuws. Hun aantal zal tot 2029 toenemen. Na 2030 zet die trend door en worden de hittegolven bovendien warmer. Naar verwachting telt het decennium tussen 2030 en 2040 vijf grote hittegolven in het westen van de VS en drie in het oostelijk deel van Amerika.

De resultaten komen ook voor een doorgewinterde wetenschapper als Diffenbaugh als een verrassing. “Ik had niet verwacht binnen de komende drie decennia zoiets groots te zien. Dit was absoluut een verrassing.” Diffenbaugh presteert zijn resultaten in het blad Geophysical Research Letters.