zonnevlek

Wetenschappers hebben ontdekt dat de activiteit die de zon vandaag de dag vertoont vergelijkbaar is met de activiteit die onze ster ten tijde van de Verlichting liet zien. En dat is verrassend.

Onze zon heeft een eigen cyclus. De activiteit neemt elke elf jaar toe (tot het zonnemaximum) en af (tot het zonneminimum). Tijdens een zonnemaximum schijnt de zon feller en zijn er doorgaans meer zonnevlekken en zonnevlammen te zien. Hoewel de zon dus duidelijk een vrij regelmatige cyclus heeft, kan de intensiteit van die cycli sterk uiteenlopen. Zo waren de zonnemaxima in de twintigste eeuw heel intens. Zo intens dat onderzoekers zelfs begonnen te spreken over een ‘modern zonnemaximum’. Een nieuw onderzoek stelt nu dat we die term beter kunnen vergeten. Ook in andere perioden in de geschiedenis kwamen van die zeer intense zonnemaxima voor.

WIST JE DAT…
…onze zon er over zes miljard jaar heel anders uitziet? Kijk zelf maar!

Historische gegevens
Om iets te kunnen zeggen over de activiteit van de zon kun je – bijvoorbeeld – zonnevlekken tellen en noteren. Dat doen mensen al zo’n 400 jaar. Wetenschappers hebben zich nu over die gegevens gebogen en ze gestandaardiseerd, waardoor ze conclusies kunnen trekken over de activiteit van de zon over een periode van zo’n vier eeuwen. Ze ontdekten dat perioden van zeer intense zonneactiviteit niet alleen aan de twintigste eeuw waren voorbehouden. “Het was een enorme verrassing om te zien dat in de achttiende eeuw de zonneactiviteit praktisch hetzelfde was als nu,” vertelt onderzoeker José M. Vaquero.

Weinig activiteit
Bovendien blijkt uit het onderzoek dat in het verleden ook perioden voorkwamen waarin de zon bijzonder weinig activiteit vertoonde. Bijvoorbeeld tussen 1645 en 1715 toen er vrijwel geen zonnevlekken te zien waren.

Het onderzoek is belangrijk, zo benadrukt Vaquero. “Een gedegen schatting van de historische en huidige activiteit van de zon – onze belangrijkste bron van licht en warmte – is belangrijk wanneer we verschillende fenomenen op aarde willen begrijpen en met name wanneer we uit willen sluiten dat de zon een rol speelt in de opwarming van de aarde.”