Voor het eerst hebben wetenschappers een volledig beeld van de zon. De twee Amerikaanse STEREO-satellieten bevinden zich nu elk aan een andere kant van de zon, waardoor het zonsoppervlak 24 uur per dag en zeven dagen per week in de gaten gehouden kan worden. Handig, want hierdoor weten onderzoekers precies wanneer onze ster een flinke zonnevlam of -storm produceert.

Linksboven ziet u een foto van de zon, zoals de ster er afgelopen woensdag uitzag. De zwarte lijn is ontbrekende data. Hoewel dit zwarte deel de afgelopen maanden al aan het krimpen was – de twee STEREO-sondes dreven langzaam uit elkaar – laat de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA nu weten dat deze zwarte lijn op huidige foto’s niet meer te zien is.

De komende maanden zullen de twee STEREO-satellieten verder uit elkaar drijven, maar toch zal de zon voortaan in 360 graden te zien zijn. Waarom? Heel simpel: er is nog een derde speler in het spel. NASA’s Solar Dynamics Observatorium zal in de toekomst het gat van de twee STEREO-satellieten vullen. Dit observatorium is vorig jaar al gelanceerd en maakt zeer gedetailleerde beelden van het oppervlak van de zon (zie foto rechts).

Het is belangrijk dat de zon in de gaten wordt gehouden. Onze moederster verandert voortdurend. De enige dag zijn er gigantische zonnevlekken zichtbaar, de andere dag is er geen vlekje te zien. Door de zon te observeren leren wetenschappers welke processen er afspelen in de verschillende lagen van de ster. Zo kunnen zij in de toekomst wellicht voorspellen wanneer er een grote zonnevlam ontstaat. Of wanneer de ster een zonnestorm veroorzaakt.

In de onderstaande video ziet u de posities van de verschillende ruimtesondes. De rode en blauwe stippen zijn de twee STEREO-sondes, de andere stip aan de onderkant is het Solar Dynamics observatorium. Tot 2019 is de zon volledig te zien, daarna ontstaat er een gat aan de andere kant, omdat de drie sondes elkaar naderen.