Hun pod behaalde in een 1,2 kilometer lange buis een topsnelheid van 142 kilometer per uur.

Die snelheid was goed voor zilver; de Delftenaren moesten alleen het Hyperloopteam van de Technische Universiteit München voor zich dulden. De Duitsers wisten een topsnelheid van 467 kilometer per uur(!) te noteren en waren daarmee maar liefst 50% sneller dan vorig jaar.

Wat is een Hyperloop?
De Hyperloop is een razendsnel transportsysteem waarbij capsules of pods door een afgesloten tunnel reizen. Die tunnel staat onder lage druk, waardoor de luchtweerstand extreem laag is. Bovendien ‘zweven’ de pods door magnetische levitatie, waardoor de ondergrond ook geen weerstand biedt. Het resultaat is dat er – in ieder geval in theorie – enorme snelheden kunnen worden behaald van wel meer dan 1000 kilometer per uur. Sinds Elon Musk het idee van de Hyperloop een paar jaar geleden introduceerde, proberen teams wereldwijd dit revolutionaire transportmiddel werkelijkheid te laten worden.

Risico’s
Een snelheid van 142 kilometer per uur halen in een tunnel die slechts 1,2 kilometer lang is: dat is behoorlijk indrukwekkend. En toch hadden de Delftenaren eigenlijk grotere plannen. Eind juni vertelden ze nog dat een topsnelheid van 384 kilometer per uur haalbaar moest zijn. Maar zover kwam het dus niet. “Om een kans te maken op de gouden plak hebben we een aantal risicovolle besluiten genomen,” vertelt teamleider Edouard Schneiders. “Die risico’s zijn voor ons net de verkeerde kant uitgevallen.” Maar het is voor de TU-studenten geen reden om bij de pakken neer te gaan zitten. “Toch zijn we heel erg blij met deze prestatie want nog geen 24 uur geleden hadden we zoveel problemen met onder andere software en een doorgebrande boordcomputer dat we dachten dat we uit de race lagen.”

De competitie
Het team van de Technische Universiteit Delft was voor de Hyperloop Pod Competitie afgereisd naar Californië. Daar heeft SpaceX-baas Elon Musk een paar jaar geleden een 1,2 kilometer lange tunnel aan laten leggen voor het testen van Hyperloop-capsules. En elk jaar vindt daar nu de Hyperloop Pod Competitie plaats. Dit jaar hadden maar liefst 400 teams zich voor deze competitie aangemeld, in de hoop hun zelfgebouwde pod in Californië te kunnen testen. Tijdens verschillende selectierondes zijn er herhaaldelijk teams afgevallen, en uiteindelijk bleven er 20 groepen over die daadwerkelijk naar Californië mochten afreizen. Die 20 teams gingen in Californië de strijd met elkaar aan en onderwierpen hun pods aan snelheids- en vacuümtesten. Het mondde uit in een finale waaraan vier teams mochten deelnemen, waaronder dus het Delftse Hyperloop-team. En natuurlijk hadden de Delftenaren gehoopt op de winst. Maar dat is niet het enige waar het team zich mee bezig heeft gehouden, zo vertelt Maaike Hakker. “We willen verder kijken dan alleen het bouwen van een snel voertuig. Een deel van ons team heeft dit jaar onderzoek gedaan naar de toekomstvisie van de hyperloop. We hebben onderzocht hoe een station er uit zal zien, waar de hyperloop buis zal lopen en hoe duur een hyperloop ticket zal zijn. Wij denken dat dit een grote impact gaat maken, los van de uitslag van de competitie.”

Het is niet voor het eerst dat studenten van de TU Delft deelnemen aan de Hyperloop Pod Competition. In 2017 gingen ze er zelfs met de winst vandoor. Een aantal leden van dat gouden team richtte later het bedrijf Hardt op. Dit bedrijf heeft zich ten doel gesteld om een Hyperloop in Nederland te realiseren en opende in juni 2017 al een dertig meter lange Hyperloop-testfaciliteit in Delft. En eerder dit jaar liet het bedrijf weten in een nieuwe financieringsronde maar liefst 1,25 miljoen euro te hebben verzameld. Dat geld wordt gebruikt om een testfaciliteit te realiseren waarin het complete Hyperloop-systeem kan worden getest. Dat zou een wereldprimeur zijn.