De mensheid heeft het niet gemakkelijk. Het ene probleem is nog amper opgelost of het volgende komt al om de hoek kijken. Gelukkig zijn er genoeg knappe koppen die met effectieve oplossingen komen. Een overzicht van dertig grote en kleine problemen en dertig geniale en minder intelligente oplossingen.

Blijven ademhalen
Stel: er vindt een ramp plaats en u heeft dringend behoefte aan een gasmasker of iets wat daarop lijkt. Naar de winkel gaan is geen optie. Dus wat doet u dan? Een beetje slimme man/vrouw zorgt dat hij een speciale bh in huis heeft: de Emergency Bra. Het is een idee van onderzoeker Elena Bodnar naar aanleiding van de ramp in Chernobyl. De bh is eenvoudig in tweeën te breken en vormt dan twee maskers: één voor uzelf en één voor een goede vriend(in). Het doortastende idee leverde Bodnar de Ig Nobel Prize op.

"Dit kan even pijn doen!"

Pijn
Er zijn nogal wat mensen die lijden aan chronische pijn. Pijnstillers zijn dan een voor de hand liggende optie, maar de wetenschap kijkt sinds kort ook verder. Niet alleen de pijn, maar ook de pijnperceptie wordt nu bestudeerd. En dat leverde al een aantal interessante oplossingen op. Zo helpt meditatie de intensiteit van pijn te verminderen. Datzelfde geldt voor natuurlijke beelden en geluiden. En is het tijd voor een injectie? Die pijn ervaart u als een stuk minder heftig als u ernaar kijkt. En ook de woorden die een arts gebruikt tijdens een pijnlijke behandeling hebben invloed op de hoeveelheid pijn.

File
We hebben het allemaal wel eens meegemaakt: file. Het is irritant en kost een hoop geld. Geen wonder dat de wetenschap hard werkt aan een oplossing. Auto-ongelukken voorkomen, is een belangrijke. Want veel files zijn het gevolg van ongevallen of ramptoerisme. Onderzoeker Bart van Arem pleit daarom voor auto’s die meer taken van bestuurders overnemen. De techniek zou in sommige gevallen alerter en sneller zijn dan wij mensen. Auto’s onderling laten communiceren is ook zo’n idee. Of SARTRE waarbij de weg veel efficiënter wordt gebruikt. Voor wie echt niet kan wachten totdat deze systemen werkelijkheid worden, zijn er twee opties: een vliegende auto of de fiets.

Een vliegende auto. Foto: Terrafugia Transition.

Dronken bacterie
Het is misschien een triviaal probleem, maar wel eentje die gemakkelijk wetenschappelijk opgelost kan worden: bierstank. Tijdens het Oktoberfest, maar ook op andere drankfestijnen, hebben ze er nogal last van en daarom doen standhouders een beroep op de bacterie Elbomex. Het organisme is net als de mensen gek op bier en neemt genoegen met de restjes.

Eten uit de printer
Gezond eten kan een probleem zijn. Zeker als u niet zo’n keukenprins(es) bent en eigenlijk alleen maar vrolijk wordt van afhaalmaaltijden. Maar wees niet bang: de wetenschap denkt ook aan u! Zo wordt er hard gewerkt aan een voedselprinter waardoor u nooit meer achter het fornuis hoeft. En in het kader van het besparen van tijd, wordt er gewerkt aan kauwgom waar drie gangen in passen.

De voedselprinter zou net zo lekker 'koken' als een topkok.

Dood
Sterfelijkheid is een probleem waar iedereen mee kampt. De kans dat we dat ooit weten te veranderen, is klein. Maar het leven verlengen: daar zien de wetenschappers wel brood in. Gezond eten en sporten helpt. Maar er zijn nog meer trucjes. Zo leven mensen die dagelijks winkelen, langer. Datzelfde geldt voor mensen die heel relaxt zijn en vrouwen die de pil slikken.

Origami
Het vouwen van een kraanvogel, hond of bloem lastig? Tja, origami is niet gemakkelijk. Gelukkig zijn er wel maniertjes om een beetje vals te spelen en het werk door iemand (of eigenlijk: iets) anders op te laten knappen. Wetenschappers hebben een velletje papier ontwikkeld dat zichzelf vouwt. Het velletje ‘leert’ een aantal vouwen en voert deze op eigen kracht uit als u het papiertje blootstelt aan hitte. Snel gaat het niet: over een boot of vliegtuig doet het velletje al snel twintig minuten.

Een gevouwen hondje.

Kanker
Het is één van de belangrijkste doodsoorzaken van dit moment: kanker. Een echt medicijn is nog niet voorhanden, maar er wordt hard gewerkt aan een effectieve behandeling. Een greep uit de ontwikkelingen. Virussen blijken zelfs onbehandelbare kanker te kunnen verslaan. En uitzaaiingen kunnen voorkomen worden door een gen uit te schakelen. Ook hebben wetenschappers al diverse effectieve manieren om kanker te voorkomen ontwikkeld. Het eten van broccoli helpt. En het slikken van aspirine kan voorkomen dat kanker terugkomt. Ook zijn er manieren ontwikkeld om kanker op te sporen. Zo kunnen honden hele prille vormen van darmkanker detecteren. Het zijn allemaal puzzelstukjes van een veel groter probleem die stuk voor stuk moeten leiden tot een oplossing.

Bedreigd
Steeds meer dier- en plantensoorten zitten in het nauw. De mens rukt op, waardoor hun leefgebied kleiner en vervuild wordt. Klimaatverandering doet de soorten ook geen goed. En er wordt gevreesd voor de biodiversiteit. Gelukkig hebben wetenschappers wel enkele manieren bedacht om de dieren en planten van de ondergang te redden. Zo is er op het Noorweegse eilandje Svalbard een kluis gebouwd waarin zaden worden opgeslagen. Als zich een ramp voltrekt, kunnen wetenschappers een beroep doen op de 500.000 soorten die zich hier vertegenwoordigd weten. Om te zorgen dat ook dieren de klimaatverandering overleven, hebben wetenschappers al diverse oplossingen geopperd. Eén van de meest radicale komt van bioloog Camille Parmesan die de bedreigde dieren stuk voor stuk wil verplaatsen: de Ark van Noach 2.0.

De ark van Noach.

Schokkend
Kinderen die niet goed zijn in wiskunde, zijn nu nog veroordeeld tot bijlessen of een slecht cijfer. Maar in de toekomst kan dat wel eens veranderen. Het brein is namelijk relatief gemakkelijk te manipuleren. Zo blijkt uit onderzoek dat een elektrische schok ervoor zorgt dat u beter wordt in wiskunde. Ook wordt u er creatiever van. De mogelijkheden van breinsimulatie zijn groot. Niet alleen voor kinderen die op school maar net meekunnen, maar ook voor mensen die na een ongeluk een arm of hand moeten missen. Zo kunnen de hersenen zo worden bijgestuurd, dat ze een voorkeur krijgen voor de andere hand. Een linkshandige kan zo gemakkelijker overstappen op rechts en omgekeerd!

Dit was alweer het laatste deel van ‘Dertig problemen, dertig oplossingen’. Meer problemen en oplossingen? Lees dan ook deel 1 en deel 2 uit deze reeks!