Wetenschappers hebben ontdekt dat mensen pas op hun 30e het best in staat zijn om gezichten te herinneren. En zo rond ons 34e beginnen we daar weer minder goed in te worden. Dat blijkt uit onderzoek van de Harvard University. De resultaten zijn verrassend: vele andere mentale functies, waaronder namen onthouden, pieken namelijk wanneer we 23 of 24 jaar oud zijn.

Vele onderzoekers concludeerden eerder al dat vaardigheden met woorden, het geheugen en andere mentale functies zo rond onze twintiger jaren op hun best zijn. Dan is ons brein namelijk ‘volwassen’. Dat betekent dat we op ons 23e en 24e het best in staat zijn om namen en gezichten die op hun kop staan (dat vraagt om herkenning van algemene visuele patronen) te herinneren. Opvallend genoeg blijkt nu dat we nog een decennium langer nodig hebben om ook beter dan ooit in staat te zijn ‘gewone’ gezichten te herinneren.

Experiment
De onderzoekers zetten een online experiment op waar 44.680 proefpersonen (tussen de tien en 70 jaar oud) aan deelnamen. De proefpersonen kregen kort vanuit diverse hoeken een gezicht te zien en moesten dat vervolgens tijdens een line-up aanwijzen. Na dat enkele keren gedaan te hebben, moesten de proefpersonen de gezichten in nog eens 54 line-ups opsporen. Maar in dit deel van het experiment waren de gezichten elke keer anders belicht.

NIEUWSGIERIG…

…hoe het met uw geheugen voor gezichten zit? De test die de proefpersonen ondergingen, staat nog online. Doe ‘m hier (Klik op Face Recognition, Emotion Perception and Personality)

Piekt
Uit de studie blijkt dat ons vermogen om gezichten te herkennen tussen ons tiende en twintigste jaar sterk verbetert. Na ons twintigste ontwikkelen we die vaardigheid ook nog wel, maar veel minder snel. Ons vermogen om gezichten te herkennen, piekt tussen ons 30e en 34e. Gemiddeld gezien waren zestienjarigen net zo goed in staat om gezichten te herkennen als de 65-jarigen.

Op z’n kop
In een tweede experiment kregen de proefpersonen namen en gezichten die op zijn kop stonden, te zien. In deze test scoorden de mensen van 23 en 24 jaar het best.

Waarom?
Waarom het zo lang duurt voor we de vaardigheid om gezichten te herkennen helemaal onder de knie hebben, is onduidelijk. Mogelijk heeft het te maken met het feit dat we rond ons dertigste met heel veel mensen in aanraking komen en daardoor beter gezichten kunnen opslaan.

De resultaten van het onderzoek zijn in lijn met theoretische studies. Hieruit bleek namelijk dat de hersenstructuur die verantwoordelijk is voor het herkennen van gezichten nog relatief lang veranderingen ondergaat.