Ze zijn de ‘proefkonijnen’ tijdens de eerste bemande testvlucht en missie van Boeings Starliner en SpaceX’ Crew Dragon.

Vorige week maakte NASA bekend dat de eerste bemande testvlucht en missie van SpaceX’ en Boeings ruimtevaartuigen opnieuw wordt uitgesteld. Maar het weerhoudt de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie er niet van om alvast de bemanning voor deze twee spannende ruimtemissies aan te wijzen. NASA heeft inmiddels negen bemanningsleden geselecteerd. “De mannen en vrouwen die we aan deze eerste vluchten hebben toegewezen vormen de voorhoede in dit opwindende nieuwe tijdperk in de bemande ruimtevaart,” aldus Mark Geyer, namens NASA. “Het zal opwindend zijn om te zien hoe onze astronauten vanaf Amerikaanse bodem (zie kader) gelanceerd worden en we kunnen niet wachten om ze aan boord van het internationale ruimtestation te zien.”

Amerikaanse bodem
Op dit moment beschikt de Amerikaanse overheid niet over een ruimtevaartuig waarmee het het ISS kan bevoorraden of bemannen. Commerciële partijen – waaronder SpaceX – nemen de bevoorrading van het ISS nu deels voor hun rekening. Voor het lanceren van bemande missies is de VS afhankelijk van de Russen, die nog altijd hun Sojoez-capsule in gebruik hebben. Met de eerste commerciële ruimtevluchten door SpaceX en Boeing kunnen er ook weer bemande missies van Amerikaanse bodem ondernomen worden.

Volgend jaar
Enig geduld is echter op zijn plaats. De eerste bemande testvlucht van SpaceX’ Crew Dragon staat gepland voor april 2019. De eerste bemande testvlucht van Boeings Starliner volgt kort daarna. Als dat allemaal goed gaat, zal NASA bepalen wanneer de twee ruimtevaartuigen met bemanning en al naar het ISS vertrekken.

De negen astronauten poseren voor de Starliner (links) en Crew Dragon (rechts). Afbeelding: NASA.

Jarenlang was de ruimte het domein van gouvernementele ruimtevaartorganisaties. Maar dat is aan het veranderen: steeds meer bedrijven ontwikkelen een interesse in de ruimtevaart. NASA juicht dat alleen maar toe. Sterker nog; het komt de ruimtevaartorganisatie – die zich wil toeleggen op het verkennen van de ruimte – heel goed uit. Zo kan deze het bevoorraden en bemannen van het ISS nu uitbesteden en zich richten op het nader verkennen van het universum en het bezoeken van de maan en Mars.