Het gaat om autonome drone-robotjes die aan boord van het ISS werk van astronauten uit handen nemen.

Astronauten die in het ISS vertoeven hebben vaak erg drukke schema’s. Dat komt omdat de kostbare uren die ze in de ruimte doorbrengen zo optimaal mogelijk benut moeten worden. Astronauten kunnen dus wel wat hulp gebruiken. En daarom heeft NASA onlangs twee van de drie zogenoemde ‘Astrobees’ naar het ISS gestuurd, die het werk van astronauten wat makkelijker moeten maken.

Astrobees
De robotjes hebben wel wat weg van de varianten die je weleens in sciencefiction films ziet. De Astrobees hebben de vorm van kleine kubussen en hebben alle drie een eigen naam gekregen: zo heet de gele robot Honey, de blauwe Bumble en de groene Queen. De robots worden aangedreven door elektrische ventilatoren en kunnen dankzij ingebouwde software en zes camera’s volledig zelfstandig door het ruimtestation vliegen. Ook zijn ze uitgerust met een grijparm, waarmee ze voorwerpen kunnen pakken en vasthouden.


Moertje zoeken
Honey, Bumble en Queen zijn zo ontworpen dat ze huishoudelijke klusjes van de drukke astronauten kunnen overnemen. Hierdoor krijgen astronauten meer tijd vrij voor het uitvoeren van onderzoek, of andere belangrijke taken. De robotjes kunnen bijvoorbeeld zelfstandig op zoek naar gereedschap, zodat astronauten dit niet zelf hoeven te doen. Even voor jouw beeldvorming: in het internationale ruimtestation liggen tienduizenden verschillende onderdelen. Het juiste gereedschap of het perfecte moertje vinden is dus wel iets lastiger dan op aarde.

Doel
De Astrobees zullen naast handige hulpjes, ook een bijdrage leveren aan de ontwikkeling van nieuwe technieken voor toekomstige verkenningsmissies. “Het belangrijkste doel van de Astrobees is om nieuwe robottechnologieën in de ruimte uit te proberen,” vertelt projectmanager Maria Bualat. “Het uitvoeren van dergelijke experimenten kan uiteindelijk helpen bij het ontwikkelen van nieuwe hardware en software voor toekomstige ruimtemissies.” Denk hierbij bijvoorbeeld aan robots die ondersteunende taken kunnen uitvoeren tijdens missies naar de maan, Mars of misschien wel nog verder.

Op dit moment zijn Honey en Bumble al aangekomen bij het ISS en wordt er volop mee geëxperimenteerd. Zo wordt er onder andere gekeken of alle systemen naar behoren werken. Uiteindelijk zullen de Astrobees de SPHERES-robots die al tien jaar dienst doen in het ISS gaan vervangen.