Onderzoekers ontdekken dat het beestje de hete pepers zonder een centje pijn kan nuttigen.

Meeste zoogdieren mijden het eten van hete chilipepers voor een niet moeilijk te begrijpen reden. Maar de eigenwijze Chinese boomspitsmuis weet er wel raad mee. Wetenschappers van het Kunming Institute ontdekten in een nieuw onderzoek dat heet voedsel deel uit maakt van het dieet van de muis.

Capsaïcine
Hoe kan het dat dit kleine muisje niet terugdeinst voor een hete peper? De onderzoekers ontdekten dat de Chinese boomspitsmuis een subtiele aanpassing in de receptor heeft, die het actieve ingrediënt in pepers kan detecteren. Capsaïcinoïden, inclusief de capsaïcine in chilipepers, zijn chemische stoffen die dieren ervan weerhouden om ze te eten. De stoffen werken door het activeren van TRPV1, een ion kanaal dat bijvoorbeeld voorkomt op de pijngevoelige cellen in de tong. TRPV1’s taak is om dieren te waarschuwen voor de aanwezigheid van schadelijke stoffen. Dit is de reden dat capsaïnoïden een scherp brandend gevoel induceert.

Chilipeper
De onderzoekers bestudeerden de Chinese boomspitsmuis terwijl hij zich volat met chilipepers. Opvallend genoeg verminderde hij, in tegenstelling tot normale muizen, de voedselinname niet als de concentratie capsaïcine toenam. Ze vonden dat terwijl de niveaus van TRPV1 in beide muizen vergelijkbaar zijn, en beide zoogdieren op vergelijkbare wijze reageren op andere pijnlijke stimuli, het TRPV1-ion kanaal in de boomspitsmuis veel minder gevoelig is voor capsaïcine. Waarom? De onderzoekers ontdekten dat TRPV1-eiwitten in beide muizen verschilden door een enkel aminozuur in de bindingsholte voor capsaïcine. Hierdoor merkt de boomspitsmuis minder snel een brandend gevoel.

Hoewel de chilipeper niet groeit in de natuurlijke habitat van de Chinese boomspitsmuis, doet een vergelijkbare plant, de piper boehmeriaefolium, dat wel. Dit is een belangrijke voedselbron voor de onbevreesde muis. “We denken dat de mutatie een evolutionaire aanpassing is van de boomspitsmuis om tolerantie voor capsaïcinoïden op te bouwen,” stelt auteur Yalan Han. “Hierdoor breidde hij zijn dieet uit waardoor hij beter kan overleven.”