De slang snijdt de buik van kikkers open en trekt de organen er – terwijl de kikkers nog leven – één voor één uit (en ja, daar zijn foto’s van).

De meeste slangen slikken hun prooi normaliter in zijn geheel door. Maar niet de kukri-slang (Oligodon fasciolatus), zo ontdekten onderzoekers. Deze slang heeft wel een heel bijzonder macabere eetgewoonte eigen gemaakt. Eentje die nog nooit eerder bij een slang is gezien.

Sadistisch eettafereel
De onderzoekers reisden voor hun studie af naar Thailand en observeerden hier de relatief kleine Aziatische kukri-slangen. En tot hun verbazing waren ze tot drie keer toe toeschouwer van een vrij sadistisch eettafereel. De slang gebruikte zijn vergrote achterste tanden om de buik van een noodlottige pad open te scheuren. Vervolgens stak de slang zijn hele kop in de buik van de nog levende pad en trok de organen er één voor één uit, terwijl de onfortuinlijke pad ondertussen vecht voor zijn leven.


Een kukri-slang terwijl deze bezig is een pad op te verorberen. Linksboven weefsel van een ingeklapte long en mogelijk vetweefsel, bedekt met helder vloeibaar schuim dat zich vermengt met luchtbellen uit de long. Het bovenste deel van de voorpoot is bedekt met schuimend bloed, eveneens gemengd met luchtbellen uit de ingeklapte long. Afbeelding: Winai Suthanthangjai

Bij deze bloederige aanval probeert de pad uit man en macht uit de sterke greep van de slang te ontsnappen en te voorkomen dat hij levend en al van zijn ingewanden wordt ontdaan. Maar bij alle geobserveerde gevallen was dit tevergeefs. Het macabere tafereel kon soms wel een paar uur duren, afhankelijk van de betreffende organen die de slang als eerste eruit besloot te trekken.


Een kukri-slang die erin geslaagd is door de linkerkant van de buik van de pad onder het linker voorpoot te kruipen. Twee leverlobben naast de reeds dode pad zijn zichtbaar. Afbeelding: Winai Suthanthangjai

Je vraagt je misschien af wat deze padden misdaan hebben om zo’n huiveringwekkende dood te verdienen. Want waarom kiest de kukri-slang ervoor om deze padden op deze sadistische manier op te eten in plaats van in één keer door te slikken, zoals de meeste slangen doen? Het heeft misschien te maken met een belangrijke eigenschap van de padden. De waargenomen padden behoren namelijk tot de vrij algemene soort genaamd Duttaphrynus melanostictus. En deze padden zijn erg giftig. Hun oorspeekselklieren, die zich in de nek en over de hele rug bevinden, scheiden een giftige substantie uit die voor menig dier fataal is. Zou het kunnen dat de slangen een verfijnd en tegelijkertijd gruwelijk slachtingsritueel hebben omarmd om te voorkomen dat ze door de pad worden vergiftigd?

Kleinere padden
Toch lijkt de kukri-slang niet alle padden levend en al uit te hollen. De onderzoekers sloegen in Thailand namelijk ook een aanval van een kukri-slang op een kleinere, jongere pad gade. Deze keer slikte de slang de pad wel in zijn geheel door. Waarom? De onderzoekers moeten ons het antwoord schuldig blijven. Mogelijk zijn deze jonge padden een stuk minder giftig dan volwassen exemplaren. Al zou het aan de andere kant ook goed kunnen dat kukri-slangen bestand zijn tegen het gif van de Duttaphrynus melanostictus. Wellicht zijn de volwassen padden simpelweg te groot om in één keer door te slikken. En dat zou kunnen verklaren waarom de slangen hun noodlottige slachtoffers op een onbarmhartige manier doden.


Een volwassen kukri-slang die een jonge pad inslikt. Afbeelding: Kanjana Nimnuam

Onbeantwoorde vragen
Toch blijft het nu nog bij speculatie. “Momenteel kunnen we geen van deze vragen beantwoorden,” zegt onderzoeker Henrik Bringsøe. “We zullen de fascinerende slangen blijven observeren in de hoop dat we meer interessante aspecten van hun biologie zullen ontdekken.”

Volgens de onderzoekers hebben wij gelukkig niet veel voor de kukri-slangen te vrezen. Al wil je er liever ook niet door gebeten worden. “Het punt is dat ze grote wonden kunnen toebrengen die urenlang bloeden,” vertelt Bringsøe. “Dat komt door het antistollingsmiddel dat de slangen in de bloedbaan van hun slachtoffers injecteren. Hun tanden zijn ontworpen om snijwonden toe te brengen, dus het voelt een beetje alsof je vinger open wordt gesneden.” Dit antistollingsmiddel wordt geproduceerd door twee klieren die zich achter de ogen van de slangen bevinden. “Dit is waarschijnlijk nuttig terwijl de slangen urenlang bezig zijn met het oppeuzelen van de paddenorganen,” zegt hij tot slot.