hop

Wetenschappers hebben ontdekt dat de hop hun eieren ‘verven’ met een goedje dat ze zelf produceren. De ‘verf’ zit tjokvol bacteriën die goed zijn voor het kleine hopje dat in het ei zit.

Dat schrijven onderzoekers in het blad Journal of Animal Ecology. Tot op heden is het opmerkelijke gedrag enkel onder vogels van deze soort (Upupa epops) aangetroffen.

Onderzoek
De onderzoekers bestudeerden een aantal vrouwelijke vogels die tot de soort Upupa epops behoren. Bij een aantal vrouwtjes zorgden de onderzoekers ervoor dat ze er niet in slaagden om hun eitjes met het mysterieuze goedje te bedekken. Vervolgens keken ze welke gevolgen dat had voor het jong. Uit het onderzoek blijkt dat eieren die niet met de ‘verf’ bedekt werden, een grotere kans hadden om niet uit te komen dan de eieren die wel van een laagje ‘verf’ voorzien werden. Ook blijken in eieren die geen ‘verfje’ krijgen veel meer ziekteverwekkers te zitten.

Het verschil tussen een net gelegd (en nog niet behandeld ei) en eieren die al wel van een verfje zijn voorzien, is goed te zien. Het blauwige ei (7) is net gelegd, terwijl bijvoorbeeld ei 1 al van een verfje is voorzien. De inzetten laten de 'putjes' in het ei zien waarin de bacteriën zich kunnen verzamelen.

Het verschil tussen een net gelegd (en nog niet behandeld ei) en eieren die al wel van een verfje zijn voorzien, is goed te zien. Het blauwige ei (7) is net gelegd, terwijl bijvoorbeeld ei 1 al van een verfje is voorzien. De inzetten laten de ‘putjes’ in het ei zien waarin de bacteriën zich kunnen verzamelen.

Functie
De onderzoekers concluderen dan ook dat het ‘verfje’ dat de vrouwtjes zelf in hun stuitklier produceren een belangrijke functie heeft. Zodra het op het ei is aangebracht, doet het dienst als een extra beschermlaagje dat mede moet voorkomen dat ziekteverwekkers in het ei weten door te dringen.

Uit het onderzoek blijkt dat het laagje dat de vrouwtjes op de eieren aanbrengen veel bacteriën bevat. “De voortplantingsstrategie is hand in hand met het gebruik van bacteriën die antimicrobiële substanties produceren, geëvolueerd,” zo schrijven de onderzoekers. “Die bacteriën cultiveren de vogels in hun klier en brengen ze vervolgens aan op hun eieren die in staat zijn om die bacteriën vast te houden.” De eieren van de hop zijn namelijk heel bijzonder: ze tellen talloze kleine ‘kratertjes’ die zich vullen met de bacteriën. Iets wat onderzoekers nog nooit bij andere vogelsoorten gezien hebben.