En toch sterft ‘ie niet van de dorst. Rara, hoe kan dat?

De samengedrukte zeeslang (Hydrophis platurus) is één van de weinige slangen die in open zee kunnen leven. Zo rond de evenaar komt de slang wereldwijd – behalve in de Atlantische Oceaan – voor. En je zou denken dat de slang zich daar in ieder geval geen zorgen hoeft te maken over de drinkwatervoorziening. In de oceanen is tenslotte water genoeg te vinden. Maar recent onderzoek wees uit dat H. platurus helemaal geen zout zeewater kan drinken.

Regen
En dus kan het zomaar gebeuren dat je in het hartje van de oceaan een dorstige samengedrukte zeeslang aantreft. Een nieuwe studie onthult nu hoe de zeeslangen voorkomen dat ze in die grote oceaan doodgaan van de dorst: ze wachten tot het gaat regenen. Tijdens zware regenbuien kan het zoutgehalte aan het oppervlak van de oceaan tijdelijk flink afnemen. En zo ontstaat er water dat de samengedrukte zeeslang wel kan drinken. Dat schrijven onderzoekers in het blad PLoS ONE.


Drinken
De onderzoekers bestudeerden zeeslangen in de wateren van Costa Rica. De samengedrukte zeeslang brengt zo’n zes tot zeven maanden per jaar in deze zoute wateren door. De onderzoekers visten 99 zeeslangen uit het water: sommige kort voor het regenseizoen aanbrak. Anderen kort daarna. Vervolgens boden de onderzoekers de zeeslangen drinkwater aan. Van de zeeslangen die kort voor het aanbreken van het regenseizoen uit het water waren gehaald, nam 80% dat aanbod gretig aan. Van de zeeslangen die kort na de start van het regenseizoen uit het water waren gehaald, bleek slechts 13 procent interesse te hebben in het drinkwater van de onderzoekers. Het wijst er sterk op dat laatstgenoemde slangen hun dorst reeds met regenwater hadden gelest.

Het onderzoek beantwoordt vragen, maar roept ook nieuwe op. Hoe lokaliseren de zeeslangen het minder zoute water aan het oppervlak? En hoe nemen ze dat vervolgens precies tot zich? Een antwoord vinden op die vragen is volgens onderzoeker Harvey Lillywhite heel belangrijk “met het oog op afnames en uitsterven van bepaalde soorten zeeslangen”. Ook kan het meer inzicht geven in hoe zeeslangen beïnvloed worden door klimaatverandering en daarmee samenhangende veranderingen in neerslag.