Waarschijnlijk is slechts een deel van het lichaam gefossiliseerd.

De fossiele resten van de 558 miljoen jaar oude Dickinsonia onthullen mogelijk niet hoe het dier er in werkelijkheid uit heeft gezien. Dat concluderen onderzoekers in een nieuwe studie gepubliceerd in het vakblad Nature. Volgens de onderzoekers is het goed mogelijk dat wat we zien slechts een deel van het lichaam is. “Dit proces van fossilisatie zou ons meer kunnen vertellen over wat de Ediacarische biota precies waren en hoe ze leefden,” zegt onderzoeksleider Ilya Bibrovskiy.

Meer over Dickinsonia
In 1947 troffen wetenschappers een 550 miljoen jaar oud fossiel aan dat de naam Dickinsonia kreeg. Een bijzondere ontdekking die heel wat stof deed opwaaien. Want was dit mysterieuze wezen eigenlijk wel een dier? Of toch een korstmos of schimmel? Uiteindelijk kwamen wetenschappers met het verlossende antwoord: Dickinsonia behoorde tot de Ediacarische biota – een groep meercellige organismen zonder harde delen die ruwweg 540 tot 580 miljoen jaar geleden op aarde leefden.

Mysterie
Dickinsonia is een groot mysterie. Het dier had namelijk een zacht lichaam zonder harde delen. De onderzoekers snapten daarom niet hoe dieren uit de Ediacarische biota familie bewaard zijn gebleven, als ze niet over skeletten of schelpen beschikten. Maar op die vraag hebben onderzoekers nu een antwoord gevonden. “Naarmate de organismen in verval raakten, vloeiden zachtere sedimenten van onderaf geleidelijk in de gaten, als een gietvorm,” legt Bobrovskiy uit.


Gedeelte
Als dit waar is, zou het goed kunnen dat we slechts een deel van het lichaam van Dickinsonia zien. En dit zou overal in het lichaam kunnen zijn geweest. “Wat we zien kan een deel zijn van de onderkant van Dickinosnia, de binnenkant of misschien een deel van zijn rug,” oppert Bobrovskiy. “Onze ontdekking opent nieuwe mogelijkheden over hoe deze dieren er in werkelijkheid uitzagen.”

Dickinosnia schuifelden zo’n 558 miljoen jaar geleden over de zeebodem en hadden mogelijk al een mond en ingewanden. Organen waarvan onderzoekers veronderstellen dat ze eigenlijk pas 20 miljoen jaar later tijdens de Cambrische explosie ontstonden. Tijdens de Cambrische explosie – die ook wel de oerknal van het leven wordt genoemd – nam de diversiteit toe en ontstonden de meeste moderne dierenfamilies, zoals gewervelden, sponzen, geleedpotigen, weekdieren en kwallen. Toch wijzen meerdere eigenschappen erop dat de Dickinsonia het oudste gefossiliseerde dier op aarde is. “Deze fossielen geven ons een kijkje in de vroegste evolutie van dieren en zijn de sleutel tot het begrijpen van onze eigen oorsprong,” aldus Bobrovskiy.