gletsjer

Groenland zal een grotere bijdrage leveren aan de zeespiegelstijging dan onderzoekers nu denken. Dat melden wetenschappers nadat ze hele diepe valleien ontdekten, die zich tientallen kilometers onder de Groenlandse ijskap uitstrekken.

Het ijs op Groenland smelt al veel sneller dan voorheen het geval was. Dat komt doordat het water voor de kust warmer is. Maar onderzoekers dachten altijd dat de gletsjers wel zouden stoppen met smelten, wanneer deze verder landinwaarts kwamen, waar ze hoger liggen en het door de oceaan ingegeven smeltproces geen vat op ze heeft.

WIST U DAT…

Maar een nieuw onderzoek verandert de kijk op Groenland. Onderzoekers hebben ontdekt dat de gletsjers aan de randen van Groenland niet zo oppervlakkig zijn als gedacht. In plaats daarvan liggen ze in diepe, lange valleien die soms wel honderd kilometer landinwaarts reiken. De valleien in kwestie bevinden zich onder de zeespiegel en verbinden de gletsjer met de oceaan. “De gletsjers van Groenland zullen zich waarschijnlijk veel sneller en veel verder landinwaarts terugtrekken dan gedacht,” voorspelt onderzoeker Mathieu Morlighem. “Dit heeft grote gevolgen, omdat het smelten van de gletsjers een veel grotere bijdrage zal leveren aan het stijgen van de zeespiegel wereldwijd.”

De rotsachtige bodem waar de Groenlandse ijskap op rust, ligt soms onder wel drie kilometer ijs verborgen. Om een beeld te krijgen van het landschap onder het ijs, wordt doorgaans gebruik gemaakt van radarbeelden. Maar langs de kust is het gebruik van die radarbeelden nog niet zo eenvoudig: onder meer het ruige oppervlak van het ijs kan een vertekend beeld geven van het rotsachtige oppervlak eronder. Vandaar dat de diepe, uitgestrekte valleien ook lang over het hoofd werden gezien. Een algoritme dat metingen van de dikte van het ijs combineerde met de snelheid en richting van het ijs en schattingen van sneeuwval en het smelten van het ijs aan het oppervlak, kon de valleien toch blootleggen.