De diepste hydrothermale bronnen liggen in de Kaaimantrog tussen Jamaica en de Kaaimaneilanden. Dit bevestigen wetenschappers van een Britse expeditie. Zij ontdekten de onderzeese vulkanische openingen met een diepzeerobot. De diepzeerobot daalde vijf kilometer af om de bronnen waar te nemen.

De wetenschappers vonden dunne torens van koper en ijzererts op de zeebodem. Deze torens ejaculeren water met een hoge temperatuur. Hoog genoeg om lood te smelten. De nieuwe hydrothermale bronnen liggen bijna 0,8 kilometer lager dan de voormalig diepste onderzeese vulkanische openingen.

Wetenschappers zijn gefascineerd door onderzeese hydrothermale bronnen, die ook wel black smokers worden genoemd. De vulkanische schoorstenen spuwen kokendheet water uit de bodem. Het water bevat veel mineralen, waardoor het opspuitende water een zwarte kleur heeft.

Rondom een black smoker bevindt zich vaak een heel ecosysteem. Er zijn geen planten aanwezig nabij onderzeese hydrothermale bronnen – er kan immers geen zonlicht komen – maar er zijn genoeg bacteriën en organismen die hun energie halen uit de oxidatie van de waterstofsulfide die uit de bodem tevoorschijn komt. Dit noemen wetenschappers chemosynthese.

De meeste geleerden zijn van mening dat onderzeese hydrothermale bronnen wel eens het milieu zouden kunnen zijn geweest waar de eerste primitieve levensvormen zijn ontstaan.

“De diepste hydrothermale bronnen ontdekken is fantastisch”, vertelt marinebioloog Jon Copley van de universiteit van Southampton. “We zijn trots wat met de Britse onderwatertechnologie allemaal mogelijk is.”