Wetenschappers hebben op vijf kilometer diepte de diepste en mogelijk de warmste hydrothermale bronnen ooit gevonden.

De onderzoekers deden hun ontdekking in de wateren van de Kaaimantrog. Met behulp van twee robots werden de bronnen ontdekt en vastgelegd. Het veld met hydrothermale bronnen heeft al een naam gekregen: Beebe Vent Field.

Uitzonderlijk
De vondst is uitzonderlijk, zo legt onderzoeker Jon Copley ons desgevraagd uit. “Het Beebe Vent Field ligt 0,8 kilometer dieper dan elk ander veld met hydrothermale bronnen dat we tot op heden hebben ontdekt. Door de grotere druk op de zeebodem op deze diepte kan het ook zomaar het heetste hydrothermale veld zijn. We zijn niet in staat geweest om de temperaturen direct te meten, maar op basis van andere gegevens die we verzameld hebben, schatten we dat de bronnen warmer dan 450 graden Celsius zijn.”

Garnalen nabij één van de hydrothermale bronnen. Foto: via Nature Communications - doi:10.1038/ncomms1636.

Garnaal
U zou denken: daar is geen leven te vinden. Maar daar vergist u zich in. Want Copley en zijn collega’s ontdekten niet alleen het diepste hydrothermale veld, maar ook een nieuwe diersoort. “We vonden een nieuwe soort garnaal,” vertelt Copley. “Die hebben we de naam Rimicaris hybisae gegeven.” De garnaal is redelijk nauw verwant aan garnalen die op zo’n 4000 kilometer afstand nabij andere hydrothermale bronnen wonen. “De garnaal heeft een orgaan op zijn rug dat licht detecteert. We denken dat dat orgaan de garnaal helpt om in de zwakke gloed van de hydrothermale bronnen te navigeren. De garnaal eet bacteriën die op zijn lichaam groeien.” Die bacteriën groeien daar weer dankzij de vele mineralen die de hydrothermale bronnen in omloop brengen.

Verbazing
Ook de onderzoekers zelf hebben zich verbaasd over het bijzondere dier en natuurlijk dit extreme veld van hydrothermale bronnen. Maar ze verbaasden zich nog het meest over iets anders, zo vertelt Copley. “Wat ons het meest verbaasde, was het vinden van hete bronnen nabij de top van de onderwaterberg Mount Dent.” De bronnen bevonden zich niet nabij het hart van de vulkanische kloof die de onderzoekers op dat moment aan het bestuderen waren. De locatie is dan ook verrassend. “Dit veld met hydrothermale bronnen bevindt zich op een plaats waar we normaal gesproken geen bronnen zouden verwachten en waar we er normaal gesproken ook niet naar zoeken. Omdat bergen als Mount Dent wellicht veelvuldig voorkomen denken we dat dat betekent dat er nog veel meer bronnen zijn dan iedereen zich realiseert.”

Belangrijk
Copley benadrukt graag hoe belangrijk studies naar de hydrothermale bronnen zijn. Het geeft ons namelijk een beter beeld van de dieren die daar leven. En aangezien steeds meer van onze activiteiten op diepte plaatsvinden – denk aan boren naar olie en gas, vissen, enzovoort – is het belangrijk om te weten wat zich op de bodem van de zee afspeelt.

Het volledige onderzoek is terug te vinden in het blad Nature Communications.