Het dier droeg zijn jongen met zich mee in kleine capsules die – als vliegertjes – met draadjes aan zijn lichaam bevestigd zaten.

Het dier werd ongeveer 1,2 centimeter lang en heeft de naam Aquilonifer spinosus gekregen. Er is slechts één fossiel van het dier bekend en dat werd in Herefordshire (England) teruggevonden. Dat is te lezen in het blad Proceedings of the National Academy of Sciences.

Parasieten
Hoe weten de onderzoekers zo zeker dat het om jongen gaat en niet om bijvoorbeeld parasieten? De onderzoekers sluiten dat uit omdat de plekken waaraan de jongen met hun ‘draadjes’ verbonden zitten niet zo geschikt zijn voor het verkrijgen van voedingsstoffen.

Uniek
Het dier leefde 430 miljoen jaar geleden op de bodem van de zee en behoort tot de geleedpotigen (een groep waarin we onder meer kreeften en spinnen aantreffen). “Moderne kreeftachtigen hebben verschillende strategieën om hun eieren en embryo’s tegen roofdieren te beschermen – ze maken ze vast aan hun ledematen, verbergen ze onder hun schild of stoppen ze in een speciale buidel totdat de jongen oud genoeg zijn om op eigen benen te staan,” vertelt onderzoeker Derek Briggs. A. spinosus heeft een heel andere, unieke aanpak. “We kennen vandaag de dag geen enkel organisme dat zijn jongen met draadjes aan zijn oppervlak verbindt.”

Vliegertjes
Het fossiel dat van A. spinosus is teruggevonden laat tien jongen zien die met draadjes aan een volwassen exemplaar bevestigd zijn. De jongen bevinden zich in verschillende stadia van hun ontwikkeling. De ‘capsules’ waarin de jongen zich bevinden, lijken nog het meest op platgeslagen citroenen. “Wanneer de ouder bewoog, moeten de jongen eruit hebben gezien als versieringen of vliegers die aan de ouder vastzitten,” stelt Briggs.

Een virtuele reconstructie van het bijzondere dier. Afbeelding: D. Briggs, D. Siveter, D. Siveter, M. Sutton, D. Legg.

Een virtuele reconstructie van het bijzondere dier. Afbeelding: D. Briggs, D. Siveter, D. Siveter, M. Sutton, D. Legg.

Waarom er geen moderne geleedpotigen bekend zijn die deze aanpak gebruiken, blijft gissen. “Misschien was deze strategie minder succesvol.”