kwal

Wetenschappers hebben de fossiele resten van één van de eerste dieren op aarde ontdekt. Het organisme – dat 560 miljoen jaar geleden leefde – gaat de boeken in als het oudste dier met spierweefsel dat tot op heden is teruggevonden.

Zo moet het ontdekte dier er 560 miljoen jaar geleden ongeveer hebben uitgezien. Afbeelding: University of Cambridge.

Zo moet het ontdekte dier er 560 miljoen jaar geleden ongeveer hebben uitgezien. Afbeelding: University of Cambridge.

Het dier behoort tot de neteldieren, een stam die tot op de dag van vandaag bestaat en waar bijvoorbeeld koraal, zee-anemonen en kwallen (zie de afbeelding hierboven) tot behoren. De in Canada ontdekte fossiele resten behoren toe aan een tot op heden onbekende soort die de onderzoekers de naam Haootia quadriformis hebben gegeven. Het dier leefde ongeveer 560 miljoen jaar geleden en stamt dus uit het Ediacarium, een periode tussen de 635 en 541 miljoen jaar geleden.

De nieuwe soort onderscheidt zich van alle andere soorten die eerder uit deze periode zijn teruggevonden door het spierweefsel dat deze bezit. Het zijn de oudste fossiele resten met sporen van spierweefsel die tot op heden wereldwijd zijn teruggevonden.

De ontdekking is belangrijk, zo legt onderzoeker Alex Liu uit. “De evolutie van gespierde dieren – dieren in bezit van spierweefsel dat ze in staat stelt om hun bewegingen heel precies te controleren – maakte de weg vrij voor het verkennen van een breed scala aan voedingsstrategieën en stelde dieren in staat om wereldwijd aan de top van hun ecosysteem te komen staan.” Het onderzoek suggereert dat deze dieren hun oorsprong veel eerder vonden dan gedacht.