Radaronderzoek door de Mars Reconnaissance Orbiter onthult dat er veel ijs ligt onder het oppervlak van Mars. De ijsafzettingen zijn op enkele plaatsen een kilometer dik en worden beschermd door een dikke laag puin. Hierdoor verdampt het ijs niet.

Het onderzoek richtte zich op Deuteronilus Mensae, een heuvelachtig gebied met een lengte van 937 kilometer. Het gebied ligt ten noorden van Arabia Terra, halverwege de evenaar en de noordpool van Mars. Deuteronilus Mensae is een overgangsgebied tussen het bekraterde zuiden en het vlakke noorden.

“We hebben een groot gebied nauwkeurig in kaart gebracht”, zegt Jeffrey Plaut van NASA’s Jet Propulsion Laboratorium in Pasadena (Californië, VS). “Het ijs komt niet alleen plaatselijk voor. In dit gebied vond de radar een dikke laag ijs op verschillende locaties onder het oppervlak.”

De onderzoekers denken dat het hele gebied ooit onder een dikke laag ijs lag. Door verdamping is alleen het ondergrondse ijs nog over. “Het ondergrondse ijs bleef alleen bestaan op plekken die bedekt waren met puin”, legt Plaut uit.