Sommige dino’s lijken lang voordat die vernietigende asteroïde insloeg hun ondergang al te hebben ingezet.

Zo’n 65 miljoen jaar geleden sloeg een asteroide op aarde in. Na die vernietigende inslag konden de dinosaurussen zich niet langer redden en ze stierven uit. Het is de ondergang van de dino in een notendop. Maar is het wel zo eenvoudig? Nieuw onderzoek suggereert van niet. Sommige dinosaurussen zouden allang voor de inslag van de asteroide aan hun ondergang zijn begonnen.

WIST U DAT…

…het feit dat dinosaurussen eieren legden, waarschijnlijk heeft bijgedragen aan hun ondergang?

Lichaamsbouw
De onderzoekers baseren die conclusie op een onderzoek naar de lichaamsstructuur van verschillende groepen dinosaurussen. Ze waren vooral benieuwd naar de variaties in lichaamsbouw die binnen een groep door de jaren heen ontstonden. Hoe meer variaties, hoe beter het is. Een groep die veel variaties vertoont, kan zich namelijk wel eens ontwikkelen tot meerdere soorten. En die diversiteit is goed: als de ene soort een bepaalde ontwikkeling niet kan handhaven, dan kan de andere soort dat wellicht wel en blijft de groep toch nog voortbestaan.

Hadrosauridae
Zo ontdekten de onderzoekers dat de Hadrosauridae en Ceratopidae (beiden herbivoren) zo’n twaalf miljoen jaar voor de inslag van de asteroïde al te maken kregen met een afname in de biodiversiteit. Om het plaatje nog iets complexer te maken, ontdekten de onderzoekers ook dat de biodiversiteit onder de Hadrosauridae in Noord-Amerika afnam en in Azie juist toenam. De biodiversiteit onder kleinere herbivoren, vleesetende dinosaurussen (denk aan de T. rex) en hele grote herbivoren (de sauropoda) bleef in de miljoenen jaren voor de inslag redelijk stabiel of groeide zelfs iets.

Variatie binnen verschillende groepen. Afbeelding: American Museum of Natural History.

Nuance
“Dit geeft ons een genuanceerder beeld van de laatste twaalf miljoen jaar van de geschiedenis van de dinosaurussen,” stelt onderzoeker Steve Brusatte. “In tegenstelling tot wat mensen vaak denken, was het late Krijt geen tot stilstand gekomen vergane wereld die ruw verstoord werd door de inslag van een asteroïde. Sommige dinosaurussen ondergingen dramatische veranderingen in deze tijd en de grote herbivoren lijken, in ieder geval in het noorden van Amerika, al heel lang in de problemen te hebben gezeten.”

Dat wil overigens niet zeggen dat de dinosaurussen ook zonder de asteroïde-inslag waren uitgestorven. “De diversiteit van de dinosaurussen fluctueerde sterk tijdens het Mesozoïcum en kleine toenames en afnames zijn mogelijk in de context van hun gehele 150 miljoen jaar lange historie niet noemenswaardig.”