De kleurpatronen van deze vleeseter uit het vroege Krijt onthuld.

Dankzij lang bewaarde stukjes gekleurde huid en veren, kunnen wetenschappers nu het kleurpatroon van dinosauriërs vaststellen. Drie preparaten van de iconische Sinosauropteryx dinosaurus werden onderzocht om vast te kunnen stellen hoe deze dino er daadwerkelijk uitzag.

Bandieten masker
Uit de resultaten die werden gepubliceerd in Current Biology, blijkt dat deze kleine dinosaurus uit China rondliep met een gestreepte staart. Ook constateerden de onderzoekers dat hij, net zoals de wasbeer, een ‘bandietenmasker’ had. “Dat bandietenmasker is echt een geweldige ontdekking,” zegt Fiann Smithwick van de Universiteit van Bristol. “Het is een patroon dat we ook vandaag de dag nog regelmatig terugzien.”

Countershaded
De Sinosauropteryx was daarnaast ‘countershaded’ wat inhoudt dat de bovenkant van zijn lichaam donkerder was dan de onderkant. De manier waarop deze tekening eruitzag, suggereert dat de dinosaurus in open gebieden leefde en niet in dichte bebossing. Dit concludeerden de onderzoekers nadat ze 3D-modellen van de dinosaurus hadden gemaakt en onder verschillende lichtomstandigheden fotografeerden. Zo konden ze zien onder welke kleurconditie de dinosaurus het beste beschermd zou zijn tegen roofdieren. De beelden lieten zien dat de Sinosauropteryx waarschijnlijk veel tijd in het zonlicht heeft doorgebracht en niet vaak in de schaduw kwam.

Het gereconstrueerde kleurpatroon van de Sinosauropteryx. Afbeelding: Fiann Smithwick

Psittacosaurus
Al eerder deed de onderzoeksgroep een poging om de kleurpatronen van de planteneter Psittacosaurus dinosaurus te onthullen. Hieruit bleek dat ook deze dino ‘countershaded’ was, maar dan op een manier die suggereerde dat hij in de bossen leefde. Het onderscheid tussen de Sinosauropteryx en de Psittacosaurus impliceert dat het leefgebied rond de Jehol-meren, waar beide dinosaurussen in het prehistorisch China voorkwamen, onverwacht divers was.

Uit de nieuwe bevindingen blijkt dat er eigenlijk in de afgelopen 130 miljoen jaar weinig veranderd is. De dinosauriërs hadden dezelfde camouflagepatronen als de dieren die we vandaag ook nog kennen. “Dezelfde regels en oplossingen gelden dus nog steeds,” concludeert Smithwick.