Nieuw onderzoek toont aan dat luizen veel ouder zijn dan gedacht en dat dinosaurussen waarschijnlijk de eerste gastheren van de diertjes zijn geweest.

“Onze analyse suggereert dat zowel de luizen op vogels als op zoogdieren zich nog voor de massa-extinctie van dinosaurussen begonnen te onderscheiden,” legt onderzoeker Kevin Johnson uit. “En aangezien luizen veelvuldig op vogels voorkomen en iets minder vaak ook op zoogdieren, hebben ze in het verleden waarschijnlijk op de meest diverse gastheren geleefd, mogelijk ook op dinosaurussen.”

Krijt
Volgens de onderzoekers waren de luizen al in het Krijt actief. Daarmee zijn de diertjes zo’n 115 tot 130 miljoen jaar oud. In die tijd kwamen ook veel gevederde dinosaurussen voor. Omdat luizen met name veel op vogels voorkwamen, is het aannemelijk dat juist deze dino’s veel last hebben gehad van de luizen.

WIST U DAT…

…luizen ons ook meer kunnen vertellen over de eerste mensen die zich aankleedden?

DNA
De onderzoekers baseren hun conclusies op een onderzoek naar het DNA van de luizen. Door te kijken naar de mutaties kan de leeftijd van de soort worden vastgesteld. Wetenschappers weten namelijk hoelang het duurt voordat een verandering is doorgevoerd en kunnen zo schatten hoe oud de soort is. De studie toont aan dat luizen er al lang en breed waren voordat de laatste dinosaurus zo’n 65 miljoen jaar om het leven kwam.

Verrassing
En dat is verrassend. De oudste fossielen van moderne vogels en zoogdieren zijn minder dan 65 miljoen jaar oud. Daarom dachten wetenschappers dat de vogel en het zoogdier – en dus ook de diertjes die op hen leefden – pas na het uitsterven van de dinosaurus een kans kregen. Maar het DNA laat zien dat de moderne vogel en het zoogdier en de luizen veel ouder zijn.

Aanpassen
Het lijkt misschien wat vergezocht om dan direct te stellen dat de luis er was en dat de moderne vogel en het zoogdier dus ook ouder moet zijn. Maar dat is het niet. Een luis moet zich aanpassen aan zijn gastheer. Zo zijn er luizen die zeer geschikt zijn voor een verblijf op vogels. Ze hebben een lang lichaam waarmee ze zich tussen de haakjes van de veer kunnen plaatsen. En zo zijn ook de luizen van zoogdieren speciaal aangepast. De wetenschappers ontdekten dat deze aanpassingen veel eerder plaatsvonden dan gedacht en dus moeten de moderne vogels en zoogdieren er in die tijd ook zijn geweest.

De hele theorie verandert ook de kijk op vogels en luizen. Als dinosaurussen al luizen hadden dan hebben de vogels de luizen waarschijnlijk aan de giganten te danken.

Bovenstaande afbeelding is gemaakt door Nobu Tamura (Wikipedia Commons).