Nieuw onderzoek toont aan dat hun angstaanjagende tanden grotendeels schuilgingen onder tandvlees en achter hun lippen.

Ons beeld van dinosaurussen wordt grotendeels bepaald door films zoals Jurassic Park. In laatstgenoemde film zien we grote dinosaurussen zoals T. rex met goed zichtbare, angstaanjagend grote tanden. Maar ook kleinere dino’s – zoals de Velociraptor – met schubachtige lippen waarachter tanden schuilgaan. Het zette paleontoloog Robert Reisz aan het denken. Hoe zit het nu? Hadden dinosaurussen lippen waarachter hun tanden schuilgingen, of waren de tanden in volle glorie zichtbaar?

Krokodil
Om een antwoord te vinden op die vraag, keek Reisz naar reptielen die we vandaag de dag nog op aarde vinden: onder meer krokodillen en varanen. Krokodillen hebben geen lippen en hun tanden zijn dus goed zichtbaar. Varanen hebben wel lippen.

krokodil

Vocht
Reisz stelt dat lippen de tanden beschermen, voornamelijk door een besloten, vochtige omgeving te creëren waarin de tanden niet kunnen uitdrogen. Krokodillen brengen een groot deel van de tijd in het water door en hebben dus geen lippen nodig. “Hun tanden blijven gehydrateerd door het water,” stelt Reisz. Reptielen met lippen – zoals de varanus – leven doorgaans op het land waar bescherming van de tanden wel nodig is. Reisz concludeert dan ook dat de tanden van dinosaurussen ook afgeschermd moesten worden en dat ook dino’s dus lippen hadden.

“Het is ook belangrijk om te bedenken dat de tanden deels bedekt werden door tandvlees,” voegt Reisz daar nog aan toe. “Als we kijken naar waar het glazuur stopt, zien we dat een substantieel deel van de tanden schuilgaat onder het tandvlees.” De tanden van de dino’s moeten toen ze in leven waren dan ook veel kleiner hebben geleken.