NASA heeft bekendgemaakt dat de spaceshuttle Discovery op donderdag 24 februari gelanceerd wordt. De lancering wordt al maandenlang elke keer uitgesteld vanwege reparaties aan de spaceshuttle. NASA is er nu echter van overtuigd dat de shuttle eind februari klaar is om te vertrekken. Discovery moet onder meer zes astronauten, één robonaut en reserve-onderdelen in het ISS afleveren.

Eigenlijk had Discovery al in november moeten vertrekken, maar slecht weer en scheuren in de externe brandstoftank gooiden roet in het eten. Experts hebben de reparatiewerkzaamheden nu bestudeerd en concluderen dat deze in februari kunnen worden afgerond.

De astronauten die met Discovery naar het ISS vertrekken, hebben zich de afgelopen maanden overigens niet hoeven vervelen. Zij gebruiken de extra tijd om te trainen en zich op de missie voor te bereiden.

De vlucht van Discovery is één van de laatste spaceshuttlevluchten. In april vertrekt de shuttle Endeavour nog. Deze laatste, historische missie wordt geleid door astronaut Mark Kelly. Zijn gezin haalde afgelopen weekend de kranten toen bleek dat zijn vrouw, congreslid Gabrielle Giffords, was neergeschoten. Of de toestand van Giffords voor Kelly reden is om in april niet naar het ISS te vertrekken, is onbekend. NASA wil daar op dit moment geen uitspraken over doen.