Wordt Discovery ooit nog gelanceerd? NASA stelt de lancering van de spaceshuttle namelijk twee maanden uit. De shuttle gaat nu pas na 3 februari 2011 de ruimte in. Ingenieurs willen meer testen en analyses uitvoeren met Discovery, voordat astronauten het ruimtevaartuig gebruiken om een bezoek te brengen aan het internationale ruimtestation.

De lancering is eind oktober en begin november al verschillende malen uitgesteld, onder meer door een lek in de bevestiging van een pijpje aan de brandstoftank. Ook strooide slecht weer een paar keer roet in het eten.

Managers zijn op dit moment van mening dat de shuttle, de brandstoftank en de solid rocket boosters nog niet veilig genoeg zijn. Er moeten eerst meer testen uitgevoerd worden om te beoordelen of Discovery de ruimte in kan.

Discovery brengt zes mensen naar het internationale ruimtestation. Of zeven, als we de menselijke robot Robonaut 2 meerekenen. Het is de bedoeling dat de robot – die over al zijn verrichtingen twittert – het komende decennium allerlei taken in het ISS gaat verrichten en zo het leven in het ruimtestation gemakkelijker maakt.

Als Discovery in februari gelanceerd wordt, dan is het de laatste ruimtevlucht voor Discovery. Wanneer de shuttle landt op de aarde, dan heeft het ruimtevaartuig 39 succesvolle vluchten afgerond in 26 jaar tijd.

Volgend jaar vinden er nog twee shuttle-vluchten plaats en dan is het afgelopen. Op 27 februari 2011 wordt Endeavour (STS-134) gelanceerd. Atlantis (STS-135) volgt op 28 juni.