Wetenschappers nemen aan dat alleen eencellige bacteriën en virussen zonder zuurstof kunnen leven. Uit een nieuw onderzoek blijkt echter dat ten minste één meercellig organisme datzelfde doet. Daarmee wordt de link die wetenschappers als vanzelfsprekend tussen het leven en de behoefte aan zuurstof leggen in twijfel getrokken.

Het meercellige organisme is iets minder dan een millimeter lang en leeft onder het sediment van de Middellandse Zee. Eerder werden al dergelijke organismen gevonden die beperkte tijd zonder zuurstof konden leven.

Dit meercellige organisme heeft zuurstof echter helemaal niet nodig, omdat het simpelweg geen zuurstof en suiker gebruikt om zijn cellen van energie te voorzien. Het diertje heeft namelijk organellen die lijken op hydrogenosomen. Hydrogenosomen produceren waterstof en adenosinetrifosfaat. De laatstgenoemde levert energie. Waarschijnlijk moet het nieuw ontdekte organisme het van zo’n energievoorziening hebben, omdat op grote diepte geen of weinig zuurstof voorkomt.

De ontdekking is van grote betekenis voor diverse onderzoeksgebieden. Zo wordt er bijvoorbeeld in de zoektocht naar buitenaards leven nog vaak van uitgegaan dat op een planeet zuurstof aanwezig moet zijn. Dit onderzoek kan die zoektocht wel eens in een nieuw licht zetten.

Foto: Danovaro e.a.