Iedereen dacht dat het snel zou verdwijnen. Maar het bestaat al bijna zeven jaar én is bezig aan een groeispurt!

Het is november 2013 en voor de kust van het Japanse eiland Nishinoshima ontstaat dankzij vulkanische activiteit een gloednieuw eiland. Het is ongeveer 200 meter breed en steekt dankzij de inspanningen van een onderzeese vulkaan al snel een behoorlijk eindje boven de zeespiegel uit.

Erosie
Maar terwijl het eilandje door de actieve vulkaan eronder, groeide, leverde het ook continu materiaal in. Golven sloegen tegen de kust, waardoor de buitenste delen van het eiland erodeerden. En wetenschappers dachten dan ook niet dat het eiland een lang leven beschoren zou zijn.


Maar begin 2014 wordt duidelijk dat we het eilandje onderschat hebben. Want niet alleen blijft het groeien, het annexeert en passant ook het nabijgelegen eiland Nishinoshima. Samen zijn de eilanden zo’n duizend meter breed en doordat de vulkaanuitbarsting op dat moment nog altijd gaande is, is het hoogste punt op het eiland inmiddels al drie keer hoger dan een paar maanden eerder het geval was.

Deze satellietfoto werd in december 2013 gemaakt. Te zien is hoe het door vulkanische activiteit ontstane eilandje – op dat moment aangeduid als ‘Niijima’ – steeds meer naar Nishinoshima toegroeit. Afbeelding: NASA Earth Observatory

Deze foto werd gemaakt in juli 2014: Niijima heeft Nishinoshima geannexeerd en blijft groeien. Het eiland dat door de samensmelting is ontstaan – en aangeduid wordt als Nishinoshima – is al enkele malen groter dan Nishinoshima oorspronkelijk was. Afbeelding: NASA Earth Observatory.

Groei
Inmiddels is het 2020 en bestaat het eiland nog steeds. Sterker nog: het groeit op het moment harder dan ooit. Op satellietbeelden is te zien dat de vulkaan die het eilandje creëerde weer volop actief is. Sinds eind mei spuwt deze – met veel meer overtuiging dan de in de maanden ervoor – as en lava uit. En tussen half juni en begin juli zou de zuidelijke kustlijn van het eiland zo’n 150 meter zijn opgeschoven, waardoor deze behoorlijk gegroeid is.

Nishinoshima in juli 2020. Afbeelding: NASA Earth Observatory.

En de vulkaan is nog volop actief. Begin deze maand reikte de vulkanische pluim zelfs tot een hoogte van zo’n 4700 meter. En as werd in diezelfde periode tot op zo’n 8300 meter hoogte aangetroffen. Zo hoog reikte het as sinds de vulkaan in 2013 boven water van zich liet horen, nog nooit. En vulkanische bommen – brokstukken die tijdens een vulkaanuitbarsting de lucht in geslingerd worden – werden tot op wel 2,5 kilometer van Nishinoshima gesignaleerd.


Hoe het Nishinoshima de komende tijd zal vergaan, is sterk afhankelijk van de activiteit van de vulkaan eronder. Maar zeker nu het eilandje steeds groter wordt, lijkt het niet ondenkbaar dat het de golven nog wel een tijdje kan weerstaan.