Origami is een vorm van kunst die enkel door mensen met zeer behendige vingers en een uitstekend geheugen kan worden beoefend. Tenminste: dat was zo. Tegenwoordig kan iedereen het dankzij materiaal dat in staat is zichzelf te vouwen. Binnen 20 minuten vouwt het velletje een boot of vliegtuig.

Onderzoekers Robert Wood, Daniela Rus en Erik Demaine ontwikkelden het materiaal. Ze maakten een velletje van glasvezels. Het vel is opgedeeld in 32 driehoekige vormen. De naden tussen deze driehoeken zijn opgevuld met flexibel siliconenrubber.

Herinneren
Maar dan komt het moeilijkste: want hoe laat je een velletje zichzelf vouwen en zorg je ervoor dat deze de origami-truc ook onthoudt? De onderzoekers vouwden het vel in tweeën en verwarmden het 30 minuten lang met een temperatuur van 420 graden Celsius. Wanneer het vel werd uitgevouwen en afkoelde, herinnerde het zich de gemaakte vouw weer. En zodra de temperatuur boven de 70 graden Celsius kwam, deed het vel het op eigen kracht.

Pulsen
Maar dan origami: daar komen een hoop vouwen bij kijken. Om ervoor te zorgen dat het velletje ook dit kunstje onder de knie zou krijgen, bestudeerden de onderzoekers twee vormen: het papieren vliegtuigje en de boot. Zodra ze wisten op welk moment welke vouw gemaakt moest worden, konden ze aan de slag. Ze verwarmden het velletje en stuurden er pulsen door heen. In reactie op die pulsen vouwde het papier zich. Door deze pulsen juist af te stellen, ontstond binnen 20 minuten een vliegtuig of boot.

Simpel
Vooralsnog is de uitvinding enkel in staat om simpele figuren te vouwen, maar volgens de onderzoekers is het aannemelijk dat dat in de toekomst verandert. Door meer driehoeken op het velletje te plaatsen, kunnen ook ingewikkelde vormen gevouwen worden. “Stel je voor dat je niet langer in je gereedschapskist hoeft te zoeken naar gereedschappen, maar dat je een stapeltje zelfvouwende velletjes hebt die de gereedschappen en structuren die je op dat moment nodig hebt, gewoon produceren,” vertelt Robert Wood.

Benieuwd hoe zo’n zelfvouwend velletje eruitziet? Zo!