Alle wetenschappelijke hoogtepuntjes uit het tweede deel van 2011 op een rijtje in deel 2 van het grote jaaroverzicht van Scientias.nl!

Vorige week kon u hier al de hoogtepunten uit de eerste maanden van 2011 vinden. Hierin kwamen onder meer de grootste vleesetende dino, een supercomputer die slimmer is dan de mens en 34.000 jaar oude microben voorbij. Nu is het tijd voor de maanden daarna en ook toen was er op wetenschappelijk gebied genoeg te beleven.

Leven uit de ruimte
Zo ontdekken onderzoekers dat de kans zeer groot is dat asteroïden de bouwstenen voor leven op onder meer de aarde rondstrooiden. In een asteroïde worden namelijk chemicaliën teruggevonden die ook in ons genetisch materiaal zitten. Zijn we dan allemaal buitenaards?

Deze mier is slachtoffer geworden van de schimmel en heeft al het loodje gelegd. De schimmel groeit nu uit de kop van de mier. Foto: David Hughes.

Zombie
Ook het dierenrijk zorgt voor de nodige verrassingen. Zo ontdekken onderzoekers bijvoorbeeld dat chimpansees zeker 66 gebaren kennen. Spinnen bleken helemaal geen acht poten nodig te hebben. En zombie-mieren die gehersenspoeld zijn door een schimmel blijken altijd rond zonsondergang te sterven. Hoe eng is dat?

Endeavour breekt door de wolken heen. Foto: Stefanie Gordon.

Spaceshuttle
2011 was zeker ook een historisch jaar voor de spaceshuttle. Zo vertrokken de allerlaatste exemplaren in 2011 naar het ISS. In mei was het de beurt aan Endeavour. Stefanie Gordon zat in het vliegtuig toen de spaceshuttle de lucht inging en fotografeerde hoe deze door de wolken brak. Het kiekje ging de hele wereld over. En terecht, want het is prachtig. Hoewel deze vlucht van Endeavour al tamelijk historisch was, volgde er nog een zeer historische vlucht: de allerlaatste. Op 21 juli landde deze weer veilig op aarde. Zodra de wielen ervan onze planeet raakten, kwam de roemrijke geschiedenis van de spaceshuttle ten einde.

Bewoonbaar?
Maar dit jaar gaat ook de boeken in als het jaar waarin wetenschappers de eerste bewoonbare exoplaneet aanwijzen. Gliese 581d zou zeer geschikt zijn voor het ontstaan van leven.

Nieuwe stam
Ze bestaan anno 2011 nog steeds: inheemse stammen die nog geen contact hebben gehad met de buitenwereld. In juni van dit jaar wordt zo’n stam op satellietbeelden ontdekt.

Tijdreizen
Stel dat we straks door de tijd kunnen reizen. En stel dat het boeken van een retourtje 1758 net zo gemakkelijk wordt als het boeken van een retourtje Leeuwarden. Dan mogen we verwachten dat er heel wat romances opbloeien tussen mensen uit deze en andere tijden. Maar is dat een goed idee? Wetenschappers namen de proef op de som met wormen en ze moeten ons toch een beetje teleurstellen. De wormen produceerden wel nageslacht, maar vrouwtjes die met mannetjes uit andere tijden paarden, stierven veel jonger.

Door de tijd reizen: wordt het ooit mogelijk? Foto: Toni Verdú Carbó (cc via Flickr.com).

IJsberg
Natuurlijk kwam ook de klimaatverandering dit jaar veelvuldig aan bod. Net als oplossingen daarvoor. Een opvallende oplossing komt van onderzoeker Georges Mougin. Hij wil de droogte die de opwarming van de aarde met zich meebrengt, bestrijden door een ijsberg naar droge gebieden te slepen.

Nog wat leuke ontdekkingen die in deze periode van het jaar de revue passeerden: wetenschappers waren er voor het eerst getuige van hoe de zon een komeet opat. De eerste Trojaan bij de aarde werd ontdekt. En wetenschappers weten gekweekt sperma uit te laten groeien tot gezonde muizen. Ook interessant: sommige organisaties willen dat we alleen vegetariërs op missie naar Mars sturen. En wat te denken van die diamanten planeet die onderzoekers in augustus ontdekten?

Natuurlijk blijft het daar niet bij. Er gebeurde nog veel meer. Volgende week kunt u het allemaal lezen in het derde en laatste deel van ons grote jaaroverzicht.