Nieuw gifje laat heel mooi de propeller-achtige beweging van het Kuipergordelobject zien.

Op 1 januari gebeurde het dan: de historische scheervlucht van ruimtesonde New Horizons langs het verste hemellichaam ooit bezocht; Ultima Thule. En sindsdien druppelt nieuwe informatie over het object binnen (lees hier wat we tot nu toe weten). Onderzoekers hebben nu een nieuw filmpje vrijgegeven waarop de rotatie van het kuipergordelobject Ultima Thule prachtig te zien is. Het gifje is gemaakt door de Long Range Reconnaissance Imager (LORRI) aan boord van New Horizons. Op de beelden is te zien hoe de ruimtesonde – in een verkorte negen uur – op het object afstevent.

Propeller
Ook is te zien hoe de kleine, ijzige rots ronddraait als een propeller. Verder is ook goed de vorm van het kuipergordelobject te aanschouwen. Zo lijken het twee aan elkaar gelijmde bollen die ongeveer 33 kilometer lang zijn.

Beelden
Aan het begin van het filmpje is New Horizons zo’n 500.000 kilometer van Ultima Thule verwijderd. Ter vergelijking, dit is verder dan de afstand van de aarde naar de maan. Tijdens het filmpje zie je het kuipergordelobject echter gestaag groter en gedetailleerder worden. Op het laatste beeld is New Horizons het object tot 28.000 kilometer genaderd.

Rotatieperiode
De rotatieperiode van Ultima Thule is ongeveer 16 uur. Het gifje beslaat dus iets meer dan een halve rotatie. De onderzoekers zullen onder meer deze beelden gebruiken om de driedimensionale vorm van Ultima Thule beter te bepalen, om op die manier de aard en oorsprong van het object te achterhalen.

Benieuwd naar meer? Er worden binnenkort nieuwe beelden verwacht:

Echter duurt het een tijdje voordat deze foto’s de aarde hebben bereikt. Zo dook New Horizons vlak na zijn scheervlucht langs Ultima Thule – vanaf de aarde gezien – achter de zon. Hierdoor was het voor vijf dagen niet mogelijk om data terug naar huis te sturen. In de komende weken zullen de onderzoekers weer met nieuwe updates komen. Het kan echter in totaal zo’n 20 maanden duren voordat alle data die New Horizons verzameld heeft, binnen zijn.