Voor het eerst zien we Mars door de ogen van verkenner Zhurong.

China heeft de eerste beelden vrijgegeven van hun enerverende Marsmissie. Het gaat om beelden gemaakt door Marsrover Zhurong, die afgelopen week veilig op de rode planeet wist te landen. De foto’s onderstrepen de prachtige mijlpaal die China heeft bereikt door zich voor het eerst op een andere planeet te begeven.

Meer over de Chinese Marsmissie
De Chinese Marsmissie Tianwen-1 – wat zoveel betekent als ‘Vragen aan de Hemel’ – bestaat uit een Marslander, -rover én -orbiter. De missie werd in juli 2020 gelanceerd en de orbiter nestelde zich vervolgens in februari 2021 in een baan om Mars. Het doel van Chinezen met deze missie is om vaststellen of er ooit leven op Mars is geweest, of dat er misschien zelfs nog steeds leven te vinden is. Daarnaast willen de Chinezen met behulp van de lander, rover en orbiter onder meer meer inzicht krijgen in de evolutie en atmosfeer van de rode planeet en de verspreiding van waterijs.

Op 15 mei daalde de Chinese Marslander af naar het oppervlak en wist met succes voet op de grond te zetten in de Martiaanse hoogvlakte Utopia Planitia. Momenteel bereidt de Marsrover Zhurong zich voor om het landingsplatform te verlaten en het gebied te verkennen. En daar horen natuurlijk ook wat foto’s bij.

Zhurong
Op onderstaande foto is de voorkant van Zhurong zelf te bewonderen en het zicht dat hij heeft op Mars. We zien de rode planeet nu dus voor het eerst door de ogen van de Chinese Marsrover. Dankzij deze voorwaartse blik heeft het team op aarde ook meteen een idee van hoe het gebied er direct voor de rover uitziet. Dat is heel belangrijk, omdat de rover met deze camera ook eventuele obstakels in het vizier krijgt en deze kan ontwijken. De camera is uitgerust met een groothoeklens. Daardoor vervormt de verre horizon een beetje.

Afbeelding: CNSA

De volgende foto is gemaakt met een navigatiecamera en laat de zonnepanelen en de antenne bevestigd aan de achterkant van de rover zien. Beide lijken overigens in opperbeste staat te verkeren.

Afbeelding: CNSA

Afdaling
Daarnaast zijn er ook beelden vervaardigd tijdens de spannende afdaling naar het Marsoppervlak. De bewegende beelden zijn hieronder te aanschouwen.

Weliswaar zijn deze wat minder scherp dan wat we bijvoorbeeld gewend zijn van NASA, maar dat doet niets af van de knappe Chinese prestatie om de lander en rover heelhuids op Mars te laten neerstrijken. Dat is namelijk nog een enorme uitdaging. Tussen het moment waarop een ruimtevaartuig de dunne atmosfeer van Mars binnendringt en op de rode planeet landt, zitten slechts enkele luttele minuten, die NASA ook wel de ‘seven minutes of terror’ noemt. In die minuten moet het ruimtevaartuig enorm worden afgeremd om te voorkomen dat deze op het oppervlak van Mars te pletter slaat. Het zijn dan ook voor elke ruimtevaartorganisatie zenuwslopende minuten.

De Chinezen laten met deze spectaculaire Marsmissie zien dat we hen zeker niet moeten onderschatten. De Chinese ruimtevaartorganisatie timmert overigens de laatste jaren al hard aan de weg. Zo bracht de Chinese ruimtevaartorganisatie meerdere orbiters, landers en rovers naar de maan. En afgelopen december werd tijdens één van deze missies zelfs wat maanmateriaal naar de aarde gebracht. In het volgende decennium willen de Chinezen bovendien ook mensen op de maan zetten. Daarnaast werkt China momenteel aan een eigen ruimtestation en is er nu dus een begin gemaakt met de verkenning van Mars. Verder zijn er ook plannen voor missies naar een planetoïde en Jupiter. Kortom, we zullen nog regelmatig wat van ze horen!