BIOLOGIE  Voor het eerst is de volledige reeks van de genoom van een wolharige mammoet in kaart gebracht. De reeks bevat vier miljard DNA-basen. Om het DNA van een mammoet in kaart te brengen onderzochten wetenschappers haren van een mammoet. Een mammoet heeft een langere DNA-reeks dan een mens.

Van de vier miljard DNA-basen zijn er 3,3 miljard sowieso van een mammoet. Over de resterende 700 miljoen paren twijfelen wetenschappers. Sommigen zijn waarschijnlijk van een mammoet, maar het kan ook zijn dat het DNA afkomstig is van andere organismen, zoals bacteriën en schimmels.

De twee mammoeten die voor het onderzoek zijn gebruikt, zijn 20.000 en 60.000 jaar oud. Ze zaten gefossiliseerd in de Siberische permafrost. Door de haren van de mammoeten te onderzoeken, werd de DNA-reeks ontrafeld. Wetenschappers gebruiken liever haren dan botten. Haren zijn makkelijker te verwijderen en het DNA zit in een haar veilig verpakt in een soort biologisch plastic.

“Onze data toont aan dat mammoeten en olifanten ongeveer zes miljoen jaar geleden uit elkaar gingen, ongeveer rond dezelfde periode dat mensen en chimpansees splitsen”, vertelt onderzoeker Webb Miller. “Chimpansees en mensen groeiden snel uit elkaar, olifanten en mammoeten juist niet.”

Uit het onderzoek kwam ook naar voren dat individuele wolharige mammoeten onderling genetisch veel gelijkenisen vertoonden. Miller: “Ze konden makkelijk worden uitgeroeid door een klimaatverandering, een ziekte of door mensen.”

Wetenschappers kijken er naar uit om ooit een mammoet tot leven te wekken. Of dat doel haalbaar is? Niemand die het weet. Maar met deze onderzoekresultaten komt de mammoet weer een stapje dichterbij.