De uitbraak van een dodelijke schimmel in de Verenigde Staten heeft tot nu toe zes slachtoffers geëist in de Amerikaanse staat Oregon. Het is waarschijnlijk dat de Cryptococcus gattii, een overgevlogen schimmelsoort, zich uitbreidt naar andere staten en meer mensen van het leven berooft.

De Cryptococcus gattii werd voor het eerst ontdekt in 2005 en komt voor in tropische en subtropische gebieden in o.a. Papoea-Nieuw-Guinea, Australië en delen van Zuid-Amerika. Wetenschappers weten niet hoe de schimmel in de Verenigde Staten terecht is gekomen en waarom de soort het zo goed doet in een gebied met een gematigd klimaat.

“Het is alarmerend dat de schimmel voorkomt in deze regio”, vertelt auteur Edmond Byrnes van de Duke universiteit. “Het beïnvloedt gezonde mensen en breidt zich geografisch gezien uit.”

Schimmelziekten vallen vooral mensen aan met verzwakte immuunsystemen. Mensen raken geïnfecteerd door de microscopische organismen te inhaleren. Er is geen vaccinatie mogelijk om inwoners van Oregon te beschermen tegen de dodelijke schimmel.

De eerste ziekteverschijnselen die wijzen op een schimmelinfectie komen pas maanden na blootselling aan de schimmel. Symptomen zijn een naar hoestje en kortademigheid.