De sociale netwerken van dolfijnen zijn heel flexibel. De ene keer horen ze bij die groep en dan weer bij de andere.

Landdieren hebben eigenlijk vrij gesloten sociale netwerken. Die netwerken hebben een grens: de één hoort er wel bij, de ander niet. En die grenzen worden (vaak door mannetjes) goed bewaakt. Iemand kan niet zomaar binnendringen: slechts heel af en toe komt er een nieuweling binnen. Vriendschappen tussen verschillende sociale netwerken behoren soms tot de mogelijkheden, maar de focus blijft altijd op de eigen groep gericht.

Grenzeloos
Nieuw onderzoek wijst er nu op dat de sociale netwerken van dolfijnen een stuk flexibeler zijn. De dolfijnen blijken een open sociaal netwerk te hebben, zo is in het blad Proceedings of the Royal Society B te lezen. Dat wil zeggen dat zij geen grenzen hebben die ze verdedigen.

WIST U DAT…

…dolfijnen zich netjes aan elkaar voorstellen als ze elkaar tegenkomen?

Groepen
Uit eerder onderzoek was al gebleken dat mannelijke dolfijnen van verschillende groepen deel uit kunnen maken. Ze vormen een groep met één of twee familieleden om vrouwtjes te beschermen en te begeleiden. Of ze vormen groepen van vier tot veertien dolfijnen waarmee ze andere groepen op afstand houden en indien nodig aanvallen. En dat is er nog een derde groep. Zo’n groep bestaat uit meerdere groepen van vier tot veertien dolfijnen.

Nog een verbintenis
Ondanks dat er overduidelijk groepen zijn, lijken deze niet zo vastomlijnd als bijvoorbeeld bij de mens het geval is. Neem bijvoorbeeld een groep van twee of drie familieleden. “Soms assisteert zo’n groep een andere om toegang te krijgen tot een vrouwtje,” vertelt onderzoeker Bill Sherwin. “Maar de volgende dag kunnen de twee groepen in de strijd om een vrouwtje weer tegenover elkaar staan.” Groepen smelten samen en gaan weer uiteen.

Shark Bay
Vooralsnog is het bijzondere gedrag enkel in de Shark Bay ten westen van Australië aangetroffen. “De Shark Bay dolfijnen presenteren een combinatie van eigenschappen die uniek is onder zoogdieren,” zo schrijven de onderzoekers. “Complexe allianties tussen mannen in een open sociaal netwerk.”

Zo’n open sociaal netwerk is best ingewikkeld en vormt nieuw bewijs voor de intelligentie van dolfijnen. Grote vraag blijft natuurlijk waarom het sociale leven van de dolfijnen zo complex is. De onderzoekers speculeren daar graag over. Ze wijzen erop dat de dolfijn net als de mens en de olifant (ook dieren met complexe sociale levens) zich zonder dat het al teveel energie kost kan voortbewegen. Hierdoor is hun leefgebied groter en is ook de kans dat ze met andere groepen in contact komen groter. Daardoor zou hun sociale leven steeds complexer worden.