ASTRONOMIE  Ieder jaar wordt de aarde ongeveer zeven centimeter bij de zon vandaan geduwd. Hierdoor vergroot de afstand tussen de zon en de aarde. Hoe komt dit? Italiaanse wetenschappers denken dat de zon steeds meer donkere materie verzamelt en dat daardoor de aarde zachtjes wordt weggeduwd.

De afstand tussen de aarde en de zon is één astronomische eenheid. Wetenschappers gebruiken de astronomische eenheid als standaardmaat om afstanden te berekenen tot objecten in ons zonnestelsel of in andere zonnestelsels. Als bijvoorbeeld een exoplaneet wordt ontdekt bij een verre ster, dan zeggen wetenschappers regelmatig: “de afstand tussen de ster en de exoplaneet bedraagt zoveel astronomische eenheden”. Stel, de afstand bedraagt vijf astronomische eenheden, dan weten mensen snel dat het vijf keer de afstand aarde-zon is.

Echt vast is de astronomische eenheid niet. De afstand tussen de aarde en de zon hangt af van een aantal factoren. Stel: de planeten aarde, Mars en Jupiter staan op één lijn, dan is de afstand tot de zon groter: de buitenste planeten trekken aan ons. Daarnaast is de baan van de aarde niet helemaal rond, maar ovaal. Kortom, onze planeet is altijd in beweging. Gemiddeld kunnen we stellen dat de afstand tussen de zon en de aarde 150 miljoen kilometer is.

Een Italiaans team van fysici denken dat nog een factor de afstand tussen de zon en aarde beïnvloedt: donkere materie. De zon reist door het melkwegstelsel en verzamelt daarbij ongewone materie, zoals donkere materie. De verzameling neemt soms in sneller toe als de zon door een verdikking reist: een plaats in het melkwegstelsel met meer deeltjes per kubieke centimeter.

Gemiddeld zit er 10^-25 gram donkere materie in iedere kubieke centimeter in ons melkwegstelsel. Rondom de zon is dat zo’n 10^-19 gram per kubieke centimeter. Italiaanse wetenschappers zijn met deze gegevens aan de slag gegaan en berekenden wat voor invloed deze hoeveelheid donkere materie heeft op de baan van de aarde. Uit deze berekeningen kwam naar voren dat de aarde ieder jaar twee tot twaalf centimeter verder van de zon drijft. Gemiddeld zeven centimeter dus. Bingo!