De laatste vijf jaar duurde de Australische zomer zelfs twee keer zo lang als de winter.

Als we het hebben over een land dat zwaar wordt getroffen door klimaatverandering, dan is het Australië wel. De temperaturen lopen er steeds verder op wat ervoor zorgt dat een groot deel van het land extreem hete en droge omstandigheden kent. In een nieuwe studie hebben onderzoekers gepoogd veranderingen in de dagelijkse temperatuur te analyseren die het begin van elk seizoen markeren. De bevindingen zijn treffend. Want het onderzoek toont aan dat aangedreven door klimaatverandering, de Australische zomer almaar langer, en de winter steeds korter wordt.

Vergelijking
In de studie vergeleken de onderzoekers de temperaturen over de afgelopen twee decennia (1999 – 2018) met de temperaturen in het midden van de twintigste eeuw. Hieruit blijkt dat de zomer in het grootste deel van het land nu ongeveer een maand langer duurt dan een halve eeuw geleden. Sommige regionale gebieden in Australië hebben zelfs nog dramatischere veranderingen doorgemaakt waardoor de zomer zelfs zeven weken langer duurt in vergelijking met de jaren ’50 en’60 van de vorige eeuw. De afgelopen jaren heeft deze trend zich rigoureus voortgezet, waardoor de Australische zomer tussen 2014 en 2018 zelfs twee keer zo lang duurde als de winter.


Australische zomers worden langer, de winters korter. Afbeelding: TAI

De bevindingen zijn schrijnend, maar met het oog op de hevige hittegolven die Australië onlangs ervaarde misschien niet zo verrassend. De laatste maanden werden er in Australië namelijk ongekende temperaturen aangetikt. Op maandag 17 december 2019 sneuvelde het nationale hitterecord, om een dag later alweer te worden aangescherpt. Zo ervaarde Australië op dinsdag 18 december 2019 de warmste dag ooit met een gemiddelde temperatuur van 41,9 graden. Op meerdere plekken liep de plaatselijke temperatuur op tot ver in de veertig graden. “Zomerse temperaturen die in de jaren vijftig ongeveer drie maanden aanhielden, ervaren we nu vanaf begin/half november tot aan maart,” concludeert onderzoeker Richie Merzian. Bovendien blijkt dat alle seizoenen nu warmer zijn dan voorheen.

Gevolgen
Deze trend van hogere temperaturen en langere zomers kan verstrekkende gevolgen hebben. “het heeft aanzienlijke gevolgen voor het toerisme, de (mijn)bouwsector en ook voor het dagelijks leven van Australiërs,” zegt Merzian. “Wat de landbouw betreft kunnen langere zomers voor beschadigde gewassen zorgen en het vee uitputten.” Ook betekent het dat het brandseizoen langer duurt. Want de zinderende hitte gaat gepaard met vernietigende en wijdverspreide bosbranden die Australië de afgelopen maanden in alle hevigheid ervaarde. De omvang van die alles vernietigende bosbranden in Australië was immens. Hele stukken natuur gingen in vlammen op en ecosystemen zijn zwaar aangetast wat mogelijk zelfs tot lage uitstervingen heeft geleid. “De opwarming van de aarde maakt de Australische zomer nu al een langere en gevaarlijkere beproeving dan vroeger,” verzucht Merzian. “Extreme hitte is al verantwoordelijk geweest voor meer doden in Australië dan alle andere natuurlijke gevaren samen.”

Toekomst
Volgens de onderzoeker is het belangrijk dat we beseffen dat de gevolgen van klimaatverandering nu al aan de gang zijn. “Onze bevindingen zijn geen projectie van wat we in de toekomst zullen zien,” onderstreept hij. “Het gebeurt nu.” Dat betekent trouwens niet dat we het eindstation al hebben bereikt. Want veel onderzoekers stellen dat het in de toekomst nog heter en droger dreigt te worden. Het betekent dat er mogelijk veel vaker verwoestende bosbranden op het toneel zullen verschijnen die catastrofale gevolgen voor natuur, mens en milieu kunnen hebben.


Australië is niet het enige land waar de gevolgen van klimaatverandering duidelijk merkbaar zijn. Over de hele wereld zijn de gevolgen merkbaar, bijvoorbeeld in Mozambique, Zimbabwe en Malawi die hevige cycloon Idai te verduren kregen. Antarctica kampt bovendien met bijzonder hoge temperaturen, waardoor veel ijs wegsmelt. Het is dan ook belangrijk dat er actie wordt ondernomen en dat ook Australië de handen uit de mouwen steekt. “Het is in het nationaal en economisch belang van Australië om een krachtig beleid te voeren om de uitstoot te verminderen,” besluit Merzian.