Wetenschappers presenteren de rekening van klimaatverandering.

In oktober 2012 raasde orkaan Sandy over Cuba, Jamaica en het noordoosten van de Verenigde Staten. De orkaan richtte een enorme ravage aan en eiste talloze levens. In een nieuwe studie hebben onderzoekers zich over de veroorzaakte schade gebogen om te bestuderen hoeveel hiervan toe te schrijven valt aan klimaatverandering. Want op deze manier gaan we steeds een beetje beter begrijpen hoe het huidige veranderende klimaat ons tevens in de portemonnee treft.

Kosten orkaan Sandy
Superstorm Sandy zorgde voor een ongekende hoeveelheid schade. De orkaan zette verschillende delen van de Amerikaanse stad New York onder water, zorgde in Atlantic City voor overstromingen en verwoestte vele huizen. Miljoenen mensen kwamen bovendien zonder stroom te zitten. De totale materiële en economische schade wordt geschat op een slordige 62,7 miljard dollar. En nu hebben onderzoekers voor het eerst in kaart gebracht hoeveel van deze schade het gevolg is van de door mensen veroorzaakte opwarming van de aarde.

Klimaatverandering
De cijfers liegen er niet om. Want de onderzoekers stellen in hun studie dat orkaan Sandy door klimaatverandering zo’n 8,1 miljard dollar duurder is uitgevallen. Dit betekent dat 13 procent van de totale schade het gevolg is van de door de mens veroorzaakte zeespiegelstijging. Bovendien berekenden de onderzoekers dat orkaan Sandy door de opwarming van de aarde een extra 71.000 mensen slachtoffer maakte en zo’n 36.000 huizen extra verwoestte. Mensen die mogelijk zonder klimaatverandering gespaard zouden zijn gebleven.

De gevolgen
In de studie ontdekten de onderzoekers dat de door de mens veroorzaakte opwarming van de aarde ervoor heeft gezorgd dat de zeespiegel in de omgeving van New York ongeveer 10 centimeter extra is gestegen. Dat is ongeveer 55 procent van de gehele zeespiegelstijging die sinds 1900 in het gebied is waargenomen. Bovendien kon orkaan Sandy door klimaatverandering in New York, New Jersey en Connecticut verder landinwaarts trekken dan anders het geval was geweest.

In de studie presenteren de onderzoekers dus eigenlijk de rekening van klimaatverandering. “Dit is de eerste studie die de effecten van de door de mens veroorzaakte zeespiegelstijging tijdens een kuststorm uiteenzet,” zegt onderzoeker Philip Orton. “We noemen een concreet bedrag voor de extra tot stand gekomen schade.”

Toekomstige stormen
Volgens de onderzoekers kunnen de toegepaste technieken en methoden uit deze studie ook helpen om de schade veroorzaakt door klimaatverandering tijdens toekomstige natuurrampen te bepalen. Op die manier krijgen we een beter beeld van het prijskaartje dat aan klimaatverandering hangt. “Als we de kosten van klimaatverandering zouden berekenen voor alle overstromingen, zal dat waarschijnlijk een enorm cijfer zijn,” zegt Orton. “Het zal duidelijkheid verschaffen over de ernstige schade die we onszelf en onze planeet aandoen.”

De onderzoekers hopen dan ook dat het berekenen van de kosten van klimaatverandering niet alleen onze bewustwording vergroot, maar dat het ook aanzet tot actie. “Nu kustoverstromingen steeds meer gemeenschappen treffen en voor veel verwoesting zorgen, zal het lokaliseren van de financiële tol en de levens die worden beïnvloed door klimaatverandering hopelijk onze inspanningen om deze te verminderen urgenter maken,” besluit Orton.