Immunotherapie wordt gezien als één van de meest effectieve behandelingen tegen kanker. Wetenschappers beweren dat deze therapie nog verder verbeterd kan worden, aangezien ze een methode hebben gevonden waarmee het immuunsysteem kankercellen kan herkennen.

Het verschil tussen immunotherapie en andere behandelmethoden is dat deze therapie zich richt op het afweersysteem zelf en dus niet direct de tumor aanvalt. De behandeling versterkt of verandert het afweersysteem, waardoor afweercellen (zogenoemde T-cellen) beter in staat zijn om kankercellen te doden.

Inwoners van de stad Troje dachten dat dit paard als geschenk werd achtergelaten door de Grieken, maar in werkelijkheid verstopten de Grieken zich in dit houten paard. Het paard werd binnengehaald, waardoor de Grieken 's nachts Troje makkelijk konden veroveren. Een slimme list van Odysseus.

Inwoners van de stad Troje dachten dat dit paard als geschenk werd achtergelaten door de Grieken, maar in werkelijkheid verstopten de Grieken zich in dit houten paard. Het paard werd binnengehaald, waardoor de Grieken ’s nachts Troje makkelijk konden veroveren. Een slimme list van Odysseus.

Paard van Troje
Stel, je loopt ’s nachts door de wijk en je ziet twee mannen met een bivaksmuts in de tuin van de buren lopen, dan bel je waarschijnlijk de politie. Maar zie je overdag een vrouw in een mantelpak voor de voordeur staan, dan gaan er geen alarmbellen rinkelen, terwijl later blijkt dat zij een oplichter is. Zo is dat ook in het menselijk lichaam. T-cellen identificeren niet alle kankercellen als indringers, omdat er veel verschillende verschijningsvormen (mutaties) zijn. Wanneer kankercellen duidelijk anders zijn (zeg maar: er crimineler uitzien), dan worden ze tegengewerkt. Toch worden veel kankercellen vriendelijk onthaald, net zoals het paard van Troje, omdat ze zich goed weten te vermommen. De T-cellen moeten getraind worden om deze kankercellen leren te herkennen.

Unieke code
En dat lijkt nu gelukt. Een internationaal team van onderzoekers beweert een kenmerk te hebben gevonden dat in alle kankercellen van een patiënt gelijk is en dus opgespoord kan worden door het immuunsysteem. Wel is het zo dat dit kenmerk in ieder persoon anders is. Dit betekent dat een persoonlijke aanpak nodig. Ieder persoon heeft een unieke ‘code’, maar als deze eenmaal gevonden is, kan de kluis gekraakt worden en kan een tumor mogelijk snel worden uitgeroeid.

“We hebben voor het eerst ontdekt dat kankercellen een uniek kenmerk achterlaten in tumorcellen”, zegt Charles Swanton van het Francis Crick instituut. “Immuuncellen in tumoren kunnen dit kenmerk vinden en zij weten vervolgens dat het een kankercel is.”

Wist je dat…
…er enkele jaren geleden ook nanorobots zijn ontwikkeld die kankercellen aan kunnen moedigen om zelfmoord te plegen?

Behandelingen
Binnen drie jaar hopen onderzoekers te beginnen met behandelingen op maat, te beginnen met longkankerpatiënten. Jaarlijks overlijden circa 10.000 Nederlanders aan de gevolgen van longkanker, waardoor het de kanker met de hoogste sterfte is in Nederland. Er zijn twee manieren. Zo kan er een vaccin gemaakt worden die het immuunsysteem traint om kankercellen te herkennen. Een alternatieve manier is dat de beste vechters – immuuncellen die uit zichzelf slechte kankercellen aanvallen – worden opgekweekt in een laboratorium, waardoor er een groot leger gecreëerd wordt. Chirurgen plaatsen deze celsoldaten later terug in het lichaam, waarna de biologische oorlog kan beginnen.