De mieren – met grote stekels op de rug – doen met een beetje fantasie denken aan de draken uit de hitserie Game of Thrones en zijn daar ook naar vernoemd.

Japanse onderzoekers ontdekten de mieren in het tropisch regenwoud van Papoea-Nieuw-Guinea. De mieren behoren tot het geslacht Pheidole: een geslacht dat wereldwijd meer dan 1000 soorten telt. De nieuw ontdekte soorten hebben de namen Pheidole viserion en Pheidole drogon gekregen. Bij de fans van de Game of Thrones-serie gaat misschien een belletje rinkelen. En inderdaad: de mieren dragen de namen van de twee draken uit de serie.

Stekels
Die namen hebben ze te danken aan hun draak-achtige voorkomen. In de nek en op de rug van de mieren zijn namelijk flinke stekels te vinden, zo is in het blad PLoS ONE te lezen.

Hoofd hoog houden
In eerste instantie dachten de onderzoekers dat die stekels defensieve doeleinden hadden. Maar met behulp van röntgenstraling tonen de wetenschappers aan dat in de stekels in de nek spierweefsel te vinden is. Het suggereert dat spieren in de stekels de mieren helpen om hun enorme hoofd omhoog te houden.

In de virtueel ontlede 3D-mier is het spierweefsel in de stekels (rood) goed te zien.

In de virtueel ontlede 3D-mier is het spierweefsel in de stekels (rood) goed te zien.

Om een nieuwe soort te identificeren en beschrijven wordt meestal gebruik gemaakt van foto’s, tekeningen en omschrijvingen. Maar de onderzoekers die deze mieren beschreven, hebben een nieuwe technologie benut: micro-CT. De is vergelijkbaar met de CT-scans die in ziekenhuizen worden gebruikt, alleen heeft de nieuwe technologie een veel hogere resolutie en is deze heel geschikt voor het in kaart brengen van kleine organismen, zoals mieren. Zodra een organisme met deze technologie is gescand, wordt het eigenlijk een virtueel exemplaar in 3D, dat ontleed, gearchiveerd en met wetenschappers wereldwijd gedeeld kan worden.