Vandaag komt een einde aan het eerste bezoek van een commercieel ruimtevaartuig aan het ISS. Ruimtecapsule Dragon verlaat het ruimtestation en plonst vanmiddag op aarde.

Dragon werd vorige week dinsdag gelanceerd. Vorige week vrijdag werd de ruimtecapsule met succes (en een beetje hulp van André Kuipers) aan het internationale ruimtestation gekoppeld. De afgelopen dagen hebben de astronauten voorraden (waaronder voedsel) uit Dragon gehaald. Daarna werd de capsule weer geladen met spullen die de astronauten niet langer nodig hebben. Denk bijvoorbeeld aan hardware die gebruikt is voor instrumenten en ruimtewandelingen.

Plons!
En daarmee heeft Dragon gedaan wat er verwacht werd: voorraden afleveren bij het ISS. Nu die missie erop zit, kan Dragon weer naar aarde terugkeren. En dat doet de ruimtecapsule vanmiddag. Het is de bedoeling dat Dragon rond 16.45 uur Nederlandse tijd in de Stille Oceaan plonst.

De terugkeer van Dragon kan vanaf de aarde gezien wel eens lijken op een meteoriet. Afbeelding: SpaceX.

Hoe werkt het?
De robotarm waarmee Dragon aan het ISS vastzat, laat de ruimtecapsule los. Daarop begint Dragon aan zijn reis naar huis. Sommige aardbewoners gaan daar nog wel iets van zien: wanneer Dragon door de atmosfeer komt zetten, heeft deze veel weg van een meteoriet. Wanneer Dragon zich op ongeveer 13 kilometer hoogte bevindt, worden de parachutes uitgeklapt. Hierdoor remt de capsule af, waarna nog meer parachutes uitklappen. Aan de parachutes zweeft Dragon richting de Stille Oceaan. Een team van SpaceX wacht de ruimtecapsule daar op en takelt deze aan boord van een schip.

Dragon wordt tijdens een oefening aan boord van een schip getakeld. Foto: SpaceX.

De vlucht naar het ISS was één grote test. Nog nooit bezocht een commercieel ruimtevaartuig het internationale ruimtestation. Een spannend moment, zowel voor SpaceX – de eigenaar van Dragon – als voor NASA, dat SpaceX tijdens deze missie terzijde stond. Het zal zeker niet de laatste commerciële vlucht naar het ISS zijn. Het is de bedoeling dat SpaceX in de toekomst nog meer voorraden en wellicht ook astronauten naar het ISS gaat brengen.

UPDATE 1 juni, 08.35 uur: De Dragon is gisterenmiddag met succes (en een plons) op aarde geland. Met behulp van een boot is Dragon uit het water gehaald en naar land gebracht.

Dragon is in de Stille Oceaan geplonsd. Foto: SpaceX.