Ze behoren tot de kleinste salamanders ter wereld en zijn waarschijnlijk net op tijd ontdekt: ze dreigen namelijk binnen 50 jaar uit te sterven.

Onderzoekers ontdekten de piepkleine salamanders in de afgelegen gebergten van Oaxaca (een staat in Mexico). De salamanders behoren tot het geslacht Thorius. De volwassen salamanders uit dit geslacht zijn de kleinste met vier poten en een staart uitgeruste organismen op aarde. Hun lichaampjes zijn korter dan een lucifer.

Nieuw
De drie nieuwe soorten hebben de namen Thorius pinicola, Thorius longicaudus en Thorius tlaxiacus gekregen. Wetenschappers kenden de salamanders al een tijdje, maar realiseerden zich recent pas dat het om drie nieuwe (nog niet beschreven) soorten gaat.

Thorius pinicola. Foto: Mario García-París.

Thorius pinicola. Foto: Mario García-París.

Uitsterven
De kans is groot dat we deze nieuwe salamandersoorten maar net op tijd hebben ontdekt. Hoewel de salamanders uit het geslacht Thorius ooit talrijk waren, zijn hun aantallen nu klein. Slechts zelden worden in het wild nog levende individuen uit het geslacht aangetroffen. “Salamanders in de hooglanden van Mexico bevinden zich dichterbij uitsterven dan elke andere salamander op aarde,” stelt onderzoeker David Wake. Dat komt met name door infectieziekten en doordat hun leefgebied wordt aangetast.

Een salamander uit het geslacht Thorius (T. pennatulus). De botten zijn rood, het kraakbeen is blauw en de overige zachte weefsels zijn transparant. Wat natuurlijk opvalt, zijn de grote ogen. Het hoofd van deze salamander is 3 millimeter lang. Afbeelding: James Hanken.

Een salamander uit het geslacht Thorius (T. pennatulus). De botten zijn rood, het kraakbeen is blauw en de overige zachte weefsels zijn transparant. Wat natuurlijk opvalt, zijn de grote ogen. Het hoofd van deze salamander is 3 millimeter lang. Afbeelding: James Hanken.

Thorius werd in de negentiende eeuw ontdekt en 75 jaar lang dachten onderzoekers dat het geslacht maar één soort herbergde. Maar in de twintigste eeuw werden verschillende nieuwe soorten ontdekt. Inmiddels zijn ons – inclusief de drie soorten die recent zijn ontdekt – 29 soorten bekend. Bijna al deze soorten staan te boek als bedreigd of ernstig bedreigd en volgens onderzoekers kan Thorius wel eens het meest bedreigde amfibieëngeslacht ter wereld zijn. Er lijkt een gerede kans dat alle levende soorten ergens in de komende vijftig jaar verdwijnen.