Nieuw onderzoek wijst erop dat peuters al kunnen vaststellen wanneer iemand zich aanstelt of wanneer iemand terecht verdrietig is. En ze zullen ook sneller sympathie tonen wanneer iemand zich niet aanstelt, maar echt zielig is.

Dat schrijven onderzoekers van het Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology in het blad Developmental Psychology. “Het onderzoek voorziet ons van het eerste bewijs dat driejarigen kunnen vaststellen hoe redelijk de bedroefde reactie van een ander op een bepaald incident of een bepaalde situatie is,” vertelt onderzoeker Robert Hepach.

WIST U DAT…

…mannen kinderen blijven en dat dat mogelijk de schuld van de vrouw is?

De onderzoekers lieten 48 kinderen (tussen de 36 en 39 maanden oud) aan een experiment deelnemen. De kinderen kregen te zien hoe een volwassene heel bedroefd reageerde. Soms was dat terecht: de kinderen zagen hoe de volwassene zich bezeerde of oneerlijk werd behandeld. Soms was het onterecht: de volwassenen hadden te maken met wat ongemak, maar ze werden niet expres door anderen pijn gedaan. En soms zagen de kinderen alleen dat de volwassene bedroefd was, maar wisten ze niet waarom.

Wanneer kinderen een volwassene terecht bedroefd zagen worden, was op het gezicht van de kinderen bezorgdheid te zien. Maar zouden de kinderen ook echt sneller geneigd zijn om iemand die terecht bedroefd was, te helpen? In een vervolgonderzoek kreeg een volwassene een ballon. Het kind kreeg twee ballonnen. De volwassene liet de ballon los en had dus niets meer. Wanneer deze volwassene in het eerdere experiment terecht bedroefd was geweest, waren de kinderen sterker geneigd om de volwassene hun tweede ballon te geven. “Deze hele jonge kinderen overwogen echt wat er in een eerdere situatie was gebeurd en reageerden niet automatisch sympathiek op een bedroefde persoon,” concludeert Hepach. “In de meeste gevallen stelden ze vast of de bedroefdheid terecht was en reageerden op een manier die paste bij de specifieke situatie.”