Jaarlijks raken duizenden mensen verdwaald in bossen en gebergten. Soms loopt dit helaas niet goed af. Dankzij een nieuwe technologie kunnen drones voortaan samenwerken met reddingsteams om verdwaalden sneller op te sporen.

Een groep wetenschappers van de universiteit van Zurich heeft software geschreven, waarmee een drone automatisch bospaadjes herkent en volgt. Dit lijkt makkelijk, maar schijn bedriegt. “Drones kunnen al op grote hoogte vliegen, maar het is veel lastiger om door een bos te manoeuvreren”, zegt professor Davide Scaramuzza van de universiteit van Zurich. “Een kleine fout resulteert dan al in een crash, dus een drone moet in staat zijn om de wereld om zich heen te begrijpen.”

De Zwitserse drone maakt gebruik van twee camera’s, die gebruikt worden om de omgeving te zien. De twee camera’s lijken op de camera in jouw smartphone. De vliegende robot is niet uitgerust met dure sensoren, maar gebruikt algoritmen om de foto’s te interpreteren en om paadjes te herkennen. “Vooral in een complexe omgeving als een bos is het analyseren van foto’s een ingewikkelde taak voor een computer”, zegt Dr. Alessandro Giusti. “Zelfs mensen slagen er niet even makkelijk in om een spoor te herkennen.”

drone-bos

deep-neural

Zelflerend systeem
Het probleem is getackeld door het zogenoemde Deep Neural Network te gebruiken. Dit is een computeralgoritme dat leert om complexe taken op te lossen dankzij een aantal voorbeelden. Eigenlijk werkt ons brein op dezelfde manier. Als we weten dat 2×2 4 is en 3×3 9, dan kunnen we vervolgens ook 4×4, 3×2 of 1×2 oplossen. De Zwitserse drone werd getraind met meer dan 20.000 foto’s van verschillende bergpaden in de Zwitserse Alpen.

Betere score dan mensen
Als de drone een onbekend pad aantreft, dan kan hij in 85% van de gevallen de juiste richting van het pad aangeven. Daarmee scoort de software beter dan mensen. Wij mensen hebben het in 82% van alle gevallen bij het juiste eind.

Een zonnige toekomst
De onderzoekers benadrukken dat er nog wel veel stappen genomen moeten worden, voordat reddingsteams honderden drones uitzetten om vermisten op te sporen. Zo kan de Zwitserse drone nog geen mensen spotten en dat is toch wel een cruciaal dingetje. Maar het begin is er! “Binnenkort werken reddingswerkers samen met robots om nog meer levens te redden”, concludeert Scaramuzza.