Wetenschappers hebben zo’n twee miljoen stoffen onder de loep genomen om te achterhalen of ze effectief kunnen worden ingezet tegen de parasiet die malaria veroorzaakt. Iets meer dan 13.500 stoffen bleken geschikt om de groei van de parasiet met minimaal 80 procent te verkleinen.

De vondst komt als een verrassing. Van tachtig procent van de 13.500 medicijnen was niet bekend dat deze op eigen kracht malaria konden bestrijden. Zo’n 8000 chemische stoffen worden reeds in de één of andere samenstelling gebruikt om resistente parasieten te bestrijden.

Het onderzoek is uitgevoerd in opdracht van een groot farmaceutisch bedrijf. Opvallend genoeg hebben de onderzoekers hun resultaten – met grote commerciële potentie – via het blad Nature naar buiten gebracht. Volgens onderzoeker Jose Garcia-Bustos was dat een heel bewuste keuze. “De gegevens moeten andere bedrijven en instellingen aanmoedigen om verder onderzoek te doen naar de ziekte.”

De zoektocht naar medicijnen tegen malaria is van groot belang; steeds meer parasieten zijn resistent geworden. De bestaande medicatie voldoet dan ook niet meer. Wereldwijd krijgen jaarlijks 240 miljoen mensen malaria. Elk jaar sterven rond de 863.000 mensen aan de ziekte.