De indrukwekkende grootte van het heelal is te zien op een nieuwe foto van ESO’s La Silla observatorium. Het observatorium heeft een foto gemaakt van duizenden verre sterrenstelsels die deel uitmaken van het Abell 315 cluster. De groene, blauwe en rode streepjes op de foto zijn asteroïden.

De sterrenstelsels bevinden zich op verschillende afstanden. Sommige bevinden zich relatief dichtbij de aarde, waardoor de spiraalarmen of elliptische halo te onderscheiden zijn, vooral in het bovenste deel van de foto. De verder weg gelegen sterrenstelsels zien eruit als zwakke vlekjes – hun licht heeft er minstens acht miljard jaar over gedaan voordat het de aarde bereikte.

Abell 315 – net zoals de meeste clusters – vooral bestaat uit donkere materie. De enorme massa van dit cluster buigt het licht van sterrenstelsels op de achtegrond af, waardoor deze een beetje vervormen. Abell 315 is twee miljard lichtjaar van de aarde verwijderd.

Clusters van sterrenstelsels zijn de grootste structuren in het heelal, bij elkaar gehouden door zwaartekracht. Deze structuren bestaan echter niet alleen uit de vele sterrenstelsels die we kunnen zien. De sterrenstelsels in deze reuzenclusters maken slechts tien procent uit van de massa, en het hete gas tussen de sterrenstelsels is goed voor nog eens tien procent. De resterende tachtig procent bestaat uit de onzichtbare en onbekende donkere materie, die zich tussen de sterrenstelsels bevindt.

Zoom in op de onderstaande foto op de website van ESO.