afdruk

Onderzoekers van de universiteit van Alaska hebben langs de Yukon-rivier duizenden gefossiliseerde voetstappen van dinosaurussen ontdekt. Het gaat om stappen van kleine, grote, planten- en vleesetende dino’s en getuigen volgens de onderzoekers van een ‘uitgestorven ecosysteem waarvan we het bestaan niet eens kenden’.

Onderzoeker Pat Druckenmiller kan niet vaak genoeg benadrukken hoe bijzonder de vondst is. “Er zijn niet veel plekken meer op aarde waar paleontologen naartoe kunnen gaan en vervolgens duizenden dinosaurusafdrukken kunnen vinden.” Maar langs de Yukon-rivier kan het klaarblijkelijk nog. “Binnen tien minuten hadden we vijftig verschillende soorten ontdekt,” vertelt Paul McCarthy, verbonden aan de universiteit van Alaska.

De voetafdrukken liggen op de stenen. Afbeelding: Kevin May.

De voetafdrukken liggen op de stenen. Afbeelding: Kevin May.

Hoe kunnen de afdrukken zo lang onontdekt zijn gebleven? De onderzoekers denken dat wel te weten. “Het zijn geen negatieve afdrukken,” vertelt McCarthy. Normaal gesproken zijn voetafdrukken van dino’s diep: ze zijn in gesteenten gedrukt. Maar deze afdrukken liggen juist op de gesteenten (zie ook de afbeelding hiernaast). “Soms lijken ze meer op bobbels met tenen.” Het zijn eigenlijk een soort afgietsels, gemaakt door de natuur. De dinosaurussen stapten in de modder en vervolgens werden die gaten opgevuld met zand.

De diversiteit is groot. “We vonden een enorme diversiteit aan soorten,” stelt Druckenmiller. “Bewijzen van een uitgestorven ecosysteem waarvan we niet eens wisten dat het bestond.” Sommige voetafdrukken behoren toe aan dino’s waarvan onderzoekers niet wisten dat ze op Alaska voorkwamen. “Er is nog een hoop werk aan de winkel en we kijken ernaar uit om naar het gebied terug te keren en de situatie verder te onderzoeken.”