dwergstelsels

Dwergstelsels verbleken naast grote sterrenstelsels – zoals ons Melkwegstelsel – maar zijn wel enorm belangrijk geweest voor stervorming in het jonge universum. Zonder dwergstelsels zouden er veel minder sterren zijn in het heelal. Dit blijkt uit observaties met Hubble’s Wide Field Camera 3.

Het lichtste sterrenstelsel

Wat is het kleinste dwergstelsel ooit gevonden? Die eer gaat naar Segue 2. Met duizend sterren en een klontertje donkere materie is dit het lichtste dwergstelsel ooit ontdekt.

Twee tot zes miljard jaar na de oerknal werden er veel sterren geboren in het universum. Dit hebben we vooral te danken aan massieve, actieve sterrenstelsels met gigantische stellaire kraamkamers. Maar ook dwergstelsels speelden een belangrijke rol. “Deze dwergstelsels vormden zo snel sterren, dat de totale massa aan sterren in deze stelsels in 150 miljoen jaar tijd verdubbelde”, vertelt co-auteur Jean-Paul Kneib van het École Polytechnique Fédérale de Lausanne. Hij schreef het paper samen met collega Hakim Atek, dat vandaag in The Astrophysical Journal verschijnt.

Een verdubbeling van de stellaire massa in 150 miljoen jaar tijd is indrukwekkend. Vooral wanneer je bedenkt dat een normaal sterrenstelsel daar één tot drie miljard jaar voor nodig heeft.

“We dachten al langer dat dwergstelsels een belangrijke bijdrage leverden aan stervorming in het jonge heelal, maar nu hebben we voor de eerste keer daadwerkelijk bewijs gevonden”, zegt Atek. De Wide Field Camera 3 werd gebruikt om infrarode straling van de dwergstelsels op te vangen. De dwergstelsels zijn op de foto bovenaan dit artikel in het rood omcirkeld.

Het is op dit moment nog onbekend waarom de dwergstelsels actief sterren produceerden. Kwam dit door samensmeltingen of interacties met andere dwergstelsels? Of door schokgolven van supernova-explosies? Wetenschappers hopen dit in de toekomst uit te zoeken.