Net op tijd voor Valentijnsdag is er een foto verschenen van een kosmische ring. Deze ring is niet bezet met diamanten, maar bestaat uit zwarte gaten. De foto toont Arp 147, twee sterrenstelsels op een afstand van 430 miljoen lichtjaar bij de aarde vandaan. De ring is een misvormd sterrenstelsel, dat zwaar is getroffen door een botsing met een ander sterrenstelsel.

Door een botsing met een elliptisch sterrenstelsel (links op de foto) ziet het spiraalstelsel aan de rechterkant er als een ring uit. De botsing zorgde ervoor dat er een schokgolf door het stelsel ging, waardoor er veel nieuwe sterren werden geboren. Daarom heeft de ring een blauwe kleur op de foto. De sterren leven waarschijnlijk heel kort en transformeren binnen enkele miljoenen jaren na de geboorte in supernova’s. In vergelijking: de zon gaat zo’n tien miljard jaar mee.

En wat gebeurt er als een massieve ster verandert in een supernova? Dan blijft er een neutronenster of zwart gat achter. De kolossale ring is dus niet alleen een ring van sterren, maar ook een ring van ontelbaar veel zwarte gaten.

De foto is gemaakt door het Chandra röntgenobservatorium, de Hubble ruimtetelescoop en de Spitzer ruimtetelescoop. Een grotere versie bekijken? Ga naar het fotoalbum van NASA’s Chandra röntgenobservatorium.