olinguito

Wetenschappers hebben voor het eerst in 35 jaar tijd op het westelijk halfrond een nieuw vleesetend dier ontdekt. Het dier doet het meest denken aan een kruising tussen een kat en een teddybeer en heeft de naam olinguito gekregen.

Dat de olinguito zo lang ‘verborgen’ is gebleven, is niet aan het dier zelf te wijten. Resten van de olinguito zitten al jaren in museumcollecties, het dier is al regelmatig in het wild gespot en er zijn zelfs dierentuinen waar de olinguito te bewonderen is. Maar al die tijd werd de olinguito verkeerd geïdentificeerd.

Musea
De onderzoekers ontdekten pas dat het een nieuwe soort betrof toen ze aan de hand van museumcollecties slankberen bestudeerden. Ze voerden DNA-testjes uit en ontdekten zo dat zich in de museumcollecties een nieuwe soort bevond.

Onderscheidend
Nader onderzoek toonde aan dat de olinguito zich inderdaad onderscheidde van de slankberen. Zo is zijn gebit en schedel iet kleiner en anders gevormd. Ook de vacht is anders, zo schrijven de onderzoekers in het blad ZooKeys.

De Latijnse naam van de olinguito luidt Bassaricyon neblina. Foto links: Mark Gurney. Foto rechts: I. Poglayen-Neuwall.

De Latijnse naam van de olinguito luidt Bassaricyon neblina. Foto links: Mark Gurney. Foto rechts: I. Poglayen-Neuwall.

In het wild
Maar daarmee waren de wetenschappers er nog niet. Want de resten die ze in musea aantroffen, stamden uit het begin van de twintigste eeuw. Grote vraag was dan ook of deze nieuwe soort überhaupt nog wel in het wild voorkwam. Op videobeelden, gemaakt in Ecuador, bleek het dier op te duiken. De onderzoekers togen daarop naar Ecuador om het dier met eigen ogen te zien. Ze bestudeerden zijn gedrag en ontdekten zo onder meer dat deze voornamelijk ‘s nachts actief is, vooral fruit eet en de jongen één voor één opvoedt. Ook blijkt de olinguito het grootste deel van zijn leven in de bomen door te brengen.

“De ontdekking van de olinguito laat ons zien dat de wereld nog niet helemaal verkend is: de meest basale geheimen van de aarde moeten nog onthuld worden,” stelt onderzoeker Kristofer Helgen. “Als we nog nieuwe vleeseters kunnen vinden: welke andere verrassingen staan ons dan nog te wachten?”