Slapend leren: kan dat? Nieuw onderzoek suggereert van wel. Mensen kenden liedjes die wanneer ze diep sliepen, werden afgespeeld, daarna beter dan liedjes die ze niet tijdens hun slaap te horen kregen.

Dat blijkt uit een onderzoek van de Northwestern University. De onderzoekers leerden een groep proefpersonen hoe ze twee deuntjes moesten spelen. Vervolgens gingen de proefpersonen slapen. Terwijl ze sliepen, werd één deuntje afgespeeld. De andere melodie kregen de proefpersonen dus niet te horen.

Timing
De onderzoekers kozen een specifiek moment om de deuntjes aan de proefpersonen te laten horen. Terwijl de proefpersonen sliepen, werd hun hersenactiviteit gemeten. Zodra hieruit bleek dat de mensen in een diepe slaap waren, werd de melodie afgespeeld. Dat deden de onderzoekers bewust: uit eerder onderzoek was al gebleken dat er een verband was tussen een diepe slaap en het versterken van herinneringen.

Resultaten
Zodra de proefpersonen wakker werden, kregen ze de opdracht om de melodie die ze eerder geleerd hadden nog eens te spelen. De resultaten zijn opvallend. De melodie die was afgespeeld toen de proefpersonen in diepe slaap waren, kenden ze veel beter. Ze maakten aanzienlijk minder fouten wanneer ze deze melodie speelden.

WIST U DAT…

…de hersenen van een rat krimpen bij slaaptekort?

Geen nieuwe dingen
Kunnen we dan dingen leren terwijl we slapen? Ja en nee. Dit onderzoek wijst er namelijk niet op dat we in onze slaap echt nieuwe dingen leren, wel lijkt het erop dat ons geheugen – met daarin dingen die we al geleerd hebben – tijdens de slaap versterkt kan worden. “We praten dus niet over iets nieuws wat je in je slaap leert, maar over het versterken van een bestaande herinnering door de informatie die mensen recentelijk hebben verkregen opnieuw te activeren,” benadrukt onderzoeker Paul Reber.

Dat is een hele interessante ontdekking. “Onze resultaten borduren voort op eerder onderzoek door aan te tonen dat externe stimulatie tijdens de slaap invloed heeft op een complexe vaardigheid,” vertelt onderzoeker Ken Paller. Grote vraag is of stimulatie ook invloed kan hebben op andere vormen van leren. Bijvoorbeeld op het leren van een taal. “Als je overdag leert om in een vreemde taal te spreken en deze herinneringen dan tijdens je slaap probeert te heractiveren, ben je misschien in staat om die taal nog beter te leren.” Maar de onderzoekers blijven voorzichtig. Meer onderzoek is hard nodig.